LONDEN - Amerikaanse en Britse inlichtingendiensten volgen drie schepen met mogelijk Iraakse massavernietigingswapens aan boord. Dat meldde het Britse dagblad The Independent woensdag op basis van betrouwbare bronnen in de scheepvaart.

De vrachtschepen zijn sinds eind november op zee gesignaleerd, kort na het begin van de VN-wapeninspecties in Irak en weigeren elk radiocontact. Dat laatste is in strijd met het international zeerecht.

De schepen zijn gecharterd door een Egyptische agent en varen alle drie ondereen andere vlag. Ze zouden uit een haven in een ander land dan Irak zijn vertrokken om niet in de handen te vallen van de westerse marineschepen die patrouilleren in de Perziche Golf. Mogelijke massavernietigingswapens aan boord zijn vermoedelijk via Syrië of Jordanië gesmokkeld.

ABC-wapens

De ontdekking van ABC-wapens zou voor de VS de 'smoking gun' kunnen zijn om militair in te grijpen in Irak. Volgens The Independent weifelen Amerikaanse en Britse geheime diensten om de vaartuigen te enteren uit angst dat de schepen tot zinken worden gebracht. Mochten ze chemisch, biologisch of nucleair materiaal aan boord hebben en naar de bodem van de oceaan verdwijnen, kan dit een enorme natuurramp veroorzaken.

De drie schepen verblijven bijna continu op volle zee en hebben een enkele haven in het Midden-Oosten (waaronder een in Jemen) aangedaan om voedsel en brandstof in te slaan. Pogingen om informatie over de lading of bestemming te krijgen, zijn steeds mislukt. De schepen zouden ieder tussen de 35.000 en 40.000 ton vracht kunnen vervoeren.

Het bewind in Bagdad moet nog rekenschap geven van meer dan 1000 ton aan chemische gifgassen gebruikt tijdens de oorlog tegen Iran, aldus de Verenigde Naties. Verder worden nog 6500 raketten met een chemische wapenkop vermist en moet president Saddam Hussein bewijzen dat zijn strijdkrachten 8500 liter antrax hebben vernietigd.