ROME - Vele duizenden mensen hebben zaterdag in het centrum van Rome tegen de politiek van de Amerikaanse president Bush betoogd. Verschillende politieke partijen die ook in de regeringscoalitie zitten, schaarden zich achter de demonstratie tijdens een kort bezoek van Bush aan Rome en het Vaticaan.

Het einde van de betoging werd ontsierd door enkele honderden relschoppers die slaags raakten met de Romeinse politie en vernielingen aanrichtten in het centrum van de stad. Bush had zich toen al in de Amerikaanse ambassade teruggetrokken waar hij onder anderen de Italiaanse ex-premier Silvio Berlusconi ontving.

Eerder op de dag sprak hij de huidige premier van Italië, Romano Prodi, en in het Vaticaan paus Benedictus XVI. De paus uitte daarbij zijn zorg over de situatie in Irak.

Het Vaticaan stelde in een verklaring dat in het overleg onder meer de positie van christenen in Irak aan de orde is gekomen.

Kosovo

Bush heeft in Rome na het onderhoud met Prodi opgeroepen tot actie in Kosovo. Een plan van de speciale VN-gezant Ahtisaari stelt voor de Servische provincie Kosovo en Metohija onafhankelijk te maken.

Servië werd in 1999 door bombardementen van de NAVO gedwongen praktisch het gebied waar Albanezen de meerderheid vormen, op te geven. Talrijke Serviërs werden daarbij verdreven maar Belgrado beschouwt Kosovo als bakermat van de Servische natiestaat en weigert afscheiding te erkennen.

Rusland

Het land heeft daarbij steun van Rusland dat stelt pal achter Servië te staan en dat het VN-plan in de Veiligheidsraad kan torpederen. Bush heeft naar eigen zeggen op de topconferentie afgelopen week in het Duitse Heiligendamm met zijn Russische ambtgenoot Poetin over Kosovo gesproken.

Toch heeft Rusland zaterdag opnieuw zijn steun voor Servië betuigd. Poetin zei in Sint Petersburg tegen de bezoekende Servische premier Vojislav Kostunica dat de argumenten van Rusland tegen onafhankelijkheid van Kosovo eindelijk serieus zijn genomen op de G8-conferentie.

De pro-Albanese politiek van de VS en andere westerse mogendheden belooft voor Bush een warm onthaal in Tirana, de hoofdstad van Albanië. Bush bezoekt Albanië zondag slechts zeven uren en hij hoeft er geen betogers te vrezen.