WASHINGTON - Een sneeuwstorm heeft aan de oostkust van de Verenigde Staten het openbaar leven vrijwel overal tot stilstand gebracht, ook in grote steden als New York. In de hoofdstad Washington en in zes andere staten kondigden de autoriteiten de noodtoestand af om hulpverlening te vergemakkelijken en te bespoedigen.

Door verkeersongevallen die door de weersomstandigheden werden veroorzaakt, kwamen zeker twaalf personen om het leven. Duizenden huishoudens moeten het zonder elektriciteit stellen. Meteorologen spreken over de zwaarste blizzard in 150 jaar. Volgens sommige deskundigen gaat het front langzaam naar het noordoosten. De deskundigen spreken van "misschien de ergste sneeuwstorm ooit".

Halve meter sneeuw in korte tijd

In Washington en omgeving viel in korte tijd ruim een halve meter sneeuw. In New York, New Jersey, New England en Connecticut ontstonden door de sterke wind sneeuwophopingen tot 2 meter. Meteorologen verwachten dat in de nacht van maandag op dinsdag in die regio nog 30 centimeter sneeuw valt.

De politie riep burgers op hun auto's alleen te gebruiken als dat strikt noodzakelijk is. Tal van automobilisten kwamen vast te zitten. Sneeuwruimers konden door aanhoudende sneeuwval soms de belangrijkste verkeersaders niet open houden.

Openbaar vervoer ontregeld

Ook het openbaar vervoer kwam door de sneeuw in de problemen. Veel treinen reden niet. Luchthavens, waaronder Ronald Reagan bij Washington, waren gesloten. Alleen op het internationale vliegveld Dulles, ver buiten Washington, was nog een baan in bedrijf. De metro in de hoofdstad kampte met urenlange vertragingen. Een nog grotere verkeerschaos bleef maandag uit omdat die dag een vakantiedag is, de Dag van de President, waarop bedrijven en scholen zijn gesloten.

President Bush moest zondag door de sneeuw zijn buitenverblijf Camp David bij Washington voortijdig verlaten. Omdat de gebruikelijke helikoptervlucht te gevaarlijk zou zijn, reed Bush terug. In plaats van een half uur, was hij 2,5 uur onderweg in een colonne voertuigen achter een sneeuwploeg.