DEN HAAG - VVD-Tweede Kamerlid Rita Verdonk betreurt het dat ze in een interview de indruk heeft gewekt dat ze het leiderschap van fractievoorzitter Mark Rutte ter discussie stelt. "Die suggestie heb ik niet willen wekken."

Ze heeft dat dinsdag na een fractievergadering laten weten. "Mark Rutte leidt de VVD in de lijn van de traditie van Wiegel en Bolkestein", aldus Verdonk.

Verdonk noemt Rutte in HP/De Tijd van deze week "een fatsoenlijke VVD'er, maar niet echt rechts".

Ze spreekt ook haar bewondering uit voor de Franse president Nicolas Sarkozy, die volgens haar wel fatsoenlijk rechts is. De Nederlandse Sarkozy zou uit de VVD moeten komen, stelt ze verder.

Wrevel

De uitlatingen wekten de wrevel van de VVD-fractie. Tijdens de wekelijkse fractievergadering dinsdag werd Verdonk ter verantwoording geroepen.

Crisis

Na afloop zei Verdonk in een toelichting dat er geen sprake is van een conflict of crisis. "Kennelijk worden mijn woorden superzwaar gewogen."

Rutte zei vergoelijkend dat "dit soort dingen kunnen gebeuren in interviews". Hij zei dat het zijn ambitie is de VVD te leiden in de traditie van Wiegel en Bolkestein.

Volgens hem is met de verklaring van Verdonk "de kous af". Beiden wilden niet ingaan op vragen of Verdonk excuses heeft aangeboden.

Aanvaring

Verdonk, de voormalige minister voor Vreemdelingenzaken, kwam kort na de verkiezingen ook al in aanvaring met Rutte en de VVD-fractie. Verdonk, die bij de Tweede Kamerverkiezingen aanzienlijk meer voorkeurstemmen kreeg dan lijsttrekker Rutte, leek toen in een toespraak een greep naar de macht te doen. Ze werd dezelfde avond nog door de fractie teruggefloten.

Volgende week verschijnt een rapport over de oorzaken van de verkiezingsnederlaag van de VVD in november vorig jaar. De commissie staat onder leiding van oud-minister Sybilla Dekker.