TOKIO - De Japanse politie onderzoekt of vier mensen die zaterdag in een open bootje aankwamen in het noorden van Japan Noord-Koreaanse asielzoekers zijn.

Als de drie mannen en een vrouw inderdaad vluchtelingen zijn, is het voor het eerst dat inwoners van de communistische dictatuur rechtstreeks naar Japan zijn gevlucht.

De meeste Noord-Koreanen die een beter leven zoeken, doen dat in het naburige China, vanwaar sommigen verder vluchten naar andere landen. Japan hadden zij tot nog toe niet bereikt. "We vinden soms een lichaam van een Noord-Koreaan dat aanspoelt op de kust.

Maar ik heb nog nooit gehoord van Noord-Koreanen die hun land verlaten als bootvluchtelingen", aldus een Japanse overheidsfunctionaris tegen het persbureau Kyodo.

Armoede

De vier Noord-Koreanen deden er zes dagen over om de honderden kilometers brede Japanse Zee over te steken. Naar eigen zeggen ontvluchtten zij de armoede in hun land.

Veel Noord-Koreanen zijn opgegroeid met een vijandbeeld over Japan, dat het Koreaanse schiereiland tot en met de Tweede Wereldoorlog decennialang wreed bezet hield. Ook nu nog schildert de regering in Pyongyang Japan af als een bedreiging.

Op hun beurt hebben Noord-Koreaanse geheim agenten in de loop der jaren mogelijk tientallen Japanners ontvoerd en overgebracht naar Noord-Korea. Daar moesten zij toekomstige spionnen kennis bijbrengen van de buitenwereld.