WASHINGTON - Vlak voor de explosie van het ruimteveer Columbia drong heet gas de linkervleuger van het ruimteveer binnen. Dit veroorzaakte de hoge temperaturen die aan de linkerkant van de Columbia werden gemeten vlak voor het ongeval. Dit is de voorlopige conclusie van het onafhankelijke team dat het ongeluk van 1 feburari onderzoekt.

Een landende ruimteveer wordt altijd omgeven door heet plasmagas. Dit heeft geen gevolgen, als het ruimtevaartuig onbeschadigd is. De linkervleugel van de Columbia was echter gebarsten, en de oorzaak van deze beschadiging is nog niet vastgesteld.

Deskundigen stelden eerder vast dat het ontbreken van enkele tegeltjes op het hitteschild van de vleugel niet hebben kunnen leiden tot de catastrofe. Bij het ongeluk met de Columbia kwamen op 1 februari alle zeven inzittende astronauten om het leven.