WASHINGTON - Nieuw wetenschappelijk onderzoek van de NASA heeft het mogelijk gemaakt de leeftijd van het heelal nauwkeuriger dan ooit te bepalen: 13,7 miljard jaar, met een foutmarge van slechts één procent.

Dit heeft het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA dinsdag (plaatselijke tijd) bekendgemaakt. Het onderzoek is gedaan met behulp van een satelliet die de kosmische achtergrondstraling nauwkeuriger dan ooit in kaart heeft gebracht.

Die achtergrondstraling is volgens de gangbare theorieën het nagalmen van de Big Bang, de grote oerknal waardoor het heelal ontstond. De sonde WMAP, die zich nu op meer dan 1,5 miljoen kilometer van de Aarde bevindt, heeft minieme temperatuurverschillen in de achtergrondstraling gemeten.

Hieruit blijkt dat in de homogene 'oersoep' eerder dan gedacht structuren ontstonden. Daarom gaat de NASA er nu van uit dat de eerste sterren al 200 miljoen jaar na de Big Bang licht produceerden, eerder dan tot nu toe gedacht.