JERUZALEM - Israël bevindt zich volgens zijn premier Sharon in een oorlog waarvoor de Palestijnse president Arafat de verantwoordelijkheid draagt.

Arafat probeert volgens hem zijn politieke doelen door terreur te bereiken. Sharon gaat ervan uit dat dat conflict nog lang gaat duren, zei hij maandagavond in een korte televisietoespraak.

Hij kondigde aan dat zijn kabinet na de bloedige aanslagen van het afgelopen weekeinde 'verreikende beslissingen' zal nemen. "Degenen die ons doden zullen achtervolgd worden."

Inmiddels waren de Israëlische strijdkrachten al met vergeldingsacties begonnen. Maandagmiddag beschoten Israëlische helikopters met raketten het gebied rond het hoofdkwartier van Arafat in Gaza-Stad. Daarbij werden de twee helikopters van de Palestijnse leider vernield. Volgens de Palestijnen zijn daarbij zeventien gewonden gevallen.

Zelfmoordcommando's

Korte tijd later voerden Israëlische gevechtsvliegtuigen aanvallen uit op een politiebureau en een kantoor van het bestuur van de de Palestijnse stad Jenin op de Westelijke Jordaanoever.

Volgens getuigen stonden beide gebouwen in brand. OOk hier zouden gewonden zijn gevallen. Israël beschouwt Jenin als de voornaamste basis van Palestijnse zelfmoordcommando's.

Volgens Palestijnse getuigen voerde Israël maandagavond ook een aanval uit op de stad Bethlehem die eveneens onder Palestijns bestuur staat. Daarbij zou een dode zijn gevallen. Het Israëlische leger ontkende echter dat het Bethlehem heeft bestookt.

Schuld

In zijn toespraak legde Sharon de schuld voor de aanslagen van afgelopen weekeinde geheel bij Arafat. "Ons is een terroristische oorlog opgedrongen. Als jullie je afvragen wat het doel van deze oorlog is, dan kan ik dat vertellen. Het doel van de terroristen is ons hiervandaan in ballingschap te sturen. Dat zal niet gebeuren. Wij weten wie hiervoor verantwoordelijk is. Arafat is verantwoordelijk voor alles wat er nu gebeurt".

De Palestijnen hebben woedend gereageerd op de uitspraken van Sharon. Minister Erekat zei dat de Israëlische premier de Palestijnen de oorlog heeft verklaard.

"Sharon heeft vanavond de oorlog verklaard. Het besluit is genomen en hij heeft besloten het aantal Israëliërs en Palestijnen dat om het leven zal komen te verhogen."

Erekat riep de VS op in te grijpen. "Ik vraag Bush tussenbeide te komen, voordat het te laat is." Een woordvoerder van het Witte Huis zei in een eerste reactie dat "Israël het recht heeft zich te verdedigen".

De Israëlische minister van Defensie Ben Eliezer benadrukte na de aanval op Arafats hoofdkwartier dat Israël "niet de bedoeling heeft de Palestijnse Autoriteit te vernietigen". Op de televisie verklaarde de bewindsman dat "het doel (van deze operaties) is Arafat te wijzen op zijn verantwoordelijkheid bij de terreuraanslagen".

Gemiste kans

De Belgische premier Verhofstadt vindt dat de Europese Unie, de Verenigde Staten en Rusland nu alles op alles moeten zetten om een einde te maken aan het geweld. Hij zei dat tijdens een bezoek aan zijn collega Jospin in Parijs.

's Ochtens had hij een telefoongesprek met de Russische president Poetin over de situatie in het Midden-Oosten. Volgens de Belgische premier is vorige maand een kans op vrede gemist, toen het geweld in de regio aanzienlijk was verminderd.

De Verenigde Staten vinden ondanks alles voortzetting van de dialoog tussen Israël en de Palestijnse Autoriteit van groot belang, zei woordvoerder Ari Fleischer van het Witte Huis maandag. Hij benadrukte dat Arafat moet laten zien dat hij nog altijd vrede wil. Volgens Fleischer heeft Arafat nog altijd een reële kans "de wereld door middel van concrete acties te laten zien dat hij vrede wil".

/DOSSIERMidden-Oosten