BRONSON - Honderden militairen, politiemensen en vrijwilligers hebben het plaatsje Bronson in Texas uitgekamd op zoek naar een zeer geheim instrument dat van het verongelukte ruimteveer Columbia afkomstig is. Dat hebben deelnemers aan de zoekactie tegen het Britse persbureau Reuters gezegd.

De shuttle viel zaterdag kort voor de landing in duizenden stukken uiteen, waarbij de zeven astronauten om het leven kwamen. In het gebied van Louisiana tot Californië probeert ruimtevaartorganisatie NASA onderdelen te vinden in de hoop de oorzaak van het ongeluk te kunnen achterhalen.

De zoekers hadden vooraf schriftelijke instructies gekregen met een foto van een bordje op het instrument, waarop staat "geheim regeringseigendom". Wat voor instrument het is, werd hun niet verteld. De krant Houston Chronicle wist donderdag te melden dat het om een communicatie-apparaat gaat dat gecodeerde berichten tussen het ruimteveer en de grond verwerkte.

Bij de zoekactie is haast geboden, omdat het gebied regelmatig overstroomt. Bovendien dreigen onbevoegden er met gevonden onderdelen van de Columbia vandoor te gaan. Twee mensen zijn daarvoor woensdag gearresteerd en er zijn al brokstukken te koop aangeboden via internet.