MILAAN - Een hof van beroep in Milaan heeft vrijdag de Italiaanse ex-premier Silvio Berlusconi vrijgesproken in een belangrijke corruptiezaak. Hij was aangeklaagd voor het omkopen van rechters in de jaren tachtig.

"Het misdrijf heeft niet bestaan en hij (Berlusconi) heeft het niet gedaan", zei de voorzitter van het hof. Een lagere rechtbank had Berlusconi eind 2004 al vrijgesproken.

Als premier liet hij daarna een wet afkondigden om te voorkomen dat justitie in beroep kon gaan tegen het oordeel. Maar het hoogste gerechtshof van Italië verklaarde deze wet ongrondwettelijk.

Vijf jaar

Mediatycoon en multimiljardair Berlusconi zou zich schuldig hebben gemaakt aan de omkoping om zo te verhinderen dat zijn zakenrivaal Carlo de Benedetti in 1985 het voedselbedrijf SME zou overnemen. In maart noemde de Milanese aanklager Piero de Petris Berlusconi de drijvende kracht achter de vermeende affaire en eiste vijf jaar gevangenisstraf.

Berlusconi bestempelde de aanklacht tegen hem als volkomen ongegrond. Een van zijn advocaten zei vrijdag dat Berlusconi erg emotioneel was na het vonnis.

Omkoping

Tegen de politicus liepen de afgelopen twintig jaar meerdere processen, maar nog geen enkele zaak leidde tot een definitieve veroordeling. In hoger beroep won hij verscheidene zaken.

Eerder dit jaar begon een rechtszaak tegen Berlusconi wegens omkoping als ondernemer. In de zaak is eveneens de Britse advocaat David Mills aangeklaagd. Volgens justitie betaalde Berlusconi als baas van het familiebedrijf Mediaset de jurist 600 duizend dollar zwijggeld om in rechtszaken geen details over zijn media-imperium los te laten.