AFGHANISTAN - Juist op het moment dat manschappen van de 11 Luchtmobiele Brigade vrijdagochtend in Schaarsbergen een grote Afghanistan-oefening gaan houden, blijkt dat een van hun collega's is gesneuveld in Afghanistan.

Het is al de tweede dode voor de kazerne in Schaarsbergen bij Arnhem. Vorig jaar zomer overleed sergeant Bart van Boxtel (29) door een helikopterongeluk in Afghanistan.

De leiding besluit de manschappen het trieste nieuws pas 's middags te geven. Dat gebeurt op appel door hun eigen commandant.

Pers

De oefening gaat door maar de pers mag niet in de buurt van de deelnemende militairen komen. Toch druppelt het nieuws langzaam door. Mensen zijn aangeslagen en er heerst een bedompte sfeer, meldt een persofficier ter plekke.

Plaatsvervangend commandant kolonel Nico Geerts, die vanaf augustus het bevel gaat voeren over de Nederlandse missie in het Zuid-Afghaanse Uruzgan, is geschrokken. Hij weet dan net vanuit Den Haag dat het slachtoffer uit zijn eigen gelederen komt. Geerts kent de omgekomen militair, korporaal Cor Strik uit Amersfoort, zelf niet.

Er zitten 2400 man bij de 11 Luchtmobiele Brigade, verdeeld in drie bataljons, twee in Schaarsbergen en een in Assen. "Maar ik ken hem vast van gezicht."

Droevig

Hij vindt het uiterst droevig voor hem en zijn familie. "Je traint en je weet dat zoiets kan gebeuren. Het is het risico van het vak maar je denkt er liever niet aan", zei Geerts.

Voor Strik zelf vindt hij het juist heel zuur, omdat hij op zijn laatste missie was en dit weekend zou terugkeren op de internationale ISAF-basis in Kandahar. Rond 1 mei keert zijn reserve-eenheid, de ongeveer tachtig man tellende Tijgercompagnie, na drie maanden terug naar Nederland. "Drie maanden is alles uitstekend verlopen tijdens een zeer riskante operatie tegen de Taliban. En verdorie, nu gebeurt dit", zegt Geerts.

Achilles

De operatie Achilles in de provincie Helmand loopt nu op haar eind. De Tijgercompagnie was in de provincie Kandahar toegevoegd in verband met het commando in Zuid-Afghanistan van de Nederlandse generaal-majoor Ton van Loon. Daar ondersteunde ze internationale ISAF-eenheden.

Voor Geerts is de fatale gebeurtenis geen reden om de trainingen opeens te veranderen. "We moeten ook eerst afwachten wat er is gebeurd en misschien er iets uit oppikken". De oefening Falcon Integration duurt bijna twee weken en bereidt voor op de ISAF-missie later dit jaar.

Sinds het begin van de missie medio vorig jaar zijn de trainingen wel aangepast aan de hand van de ervaringen en specifieke omstandigheden in Afghanistan. Zo wordt de training nu meer gericht op het peloton zelf. De staf oefent op een ander moment apart.