AMSTERDAM - Ongeveer een half miljoen stemgerechtigden in Oost-Timor gaan maandag naar de stembus om een nieuwe president te kiezen. Er zijn acht gegadigden die onafhankelijkheidsheld Xanana Gusmao willen opvolgen.

Bekijk video

Oost-Timor stemde in 1999 in een referendum voor onafhankelijkheid, na een kwart eeuw te zijn onderdrukt door Indonesië. In 2002 werd de voormalige Portugese kolonie officieel een onafhankelijke staat, maar in mei vorig jaar brak bijna een burgeroorlog uit.

Dat kwam doordat de toenmalige premier Mari Alkatiri zeshonderd soldaten ontsloeg. Gevechten met rivaliserende veiligheidstroepen in de hoofdstad leidden tot bendeoorlogen. Er vielen zeker 37 doden en 155 duizend mensen sloegen op de vlucht. De regering kwam ten val.

Spanningen

Een internationale troepenmacht damde het geweld in, maar de onderliggende oorzaken zijn nog niet opgelost: economische stagnatie en intense politieke en regionale rivaliteiten. De bevolking hoopt dat de verkiezingen leiden tot vrede, maar vreest dat de spanningen oplaaien.

Een van de belangrijkste kanshebbers is de 57-jarige José Ramos-Horta. Hij kreeg in 1996 de Nobelprijs voor de vrede en nam in juli na de val van de regering het premierschap op zich.

Verkiezingen

De presidentsverkiezingen van 9 april worden in september gevolgd door parlementsverkiezingen. Dan wordt beslist wie premier wordt, een veel belangrijkere functie dan die van president.

De belangrijkste bondgenoot van Ramos-Horta, Gusmao, zegt premier te willen worden. Hij zal een bittere strijd uitvechten met Fretilin, de partij van Alkatiri en de grootste politieke groepering.