LONDEN - De Britse strijdkrachten blijven mogelijk nog tot 2012 aanwezig in Irak. Dat blijkt volgens de Britse krant the Sunday Telegraph uit een vertrouwelijk rapport van het Britse leger. Het document zet op een rijtje welke legeronderdelen waarheen en wanneer worden uitgezonden.

Het rapport geeft een andere indruk dan de Britse premier Blair gaf toen hij in februari een grote troepenreductie aankondigde. De eerste minister maakte bekend dat het Verenigd Koninkrijk het aantal militairen halverwege dit jaar zou terugbrengen van 7100 tot 5500.

Blair voegde eraan toe dat Britse militairen in het zuidelijke Basra zouden blijven "tot in 2008 voor zo lang we nodig zijn en een taak te doen hebben." Het rapport lijkt echter uit te wijzen dat die taak nog veel langer zal duren.

Volgens de planning keert in 2012 een gemechaniseerde brigade terug naar Irak. De planning betekent evenwel niet dat enige van de genoemde mogelijkheden ook zal gebeuren, benadrukte een woordvoerder van het ministerie van Defensie in een reactie.

Slachtoffers

Het bericht komt drie dagen na de dood van vier Britse militairen in een aanval in Basra. Hun overlijden bracht het totale aantal Britse slachtoffers sinds het begin van de oorlog in 2003 op 140.

Deze slachtoffers leidden tot nieuwe kritiek op Blair en diens strategie in Irak. Uit een in de zondagskrant the Observer gepubliceerde peiling blijkt dat een meerderheid van de Britten ontevreden is over de periode-Blair. 57 procent liet weten dat de Labour-leider, die deze zomer naar verwachting aftreedt, te lang is aangebleven. Circa 61 procent is het oneens met de stelling dat het leven in Groot-Brittannië beter is dan in 1997, toen een fris ogende Blair zijn eerste verkiezingsoverwinning boekte.