TEHERAN - Bijna twee weken na hun arrestatie is donderdag een einde gekomen aan de gevangenschap van vijftien Britse militairen in Iran. Een lijntoestel steeg 's ochtends vroeg op uit de Iraanse hoofdstad Teheran om de veertien mannen en een vrouw naar Londen te brengen.

Bekijk video

Het toestel wordt omstreeks 13.00 uur (Nederlandse tijd) op de Londense luchthaven Heathrow verwacht.

De massaal toegestroomde media kregen de vrijgelaten mariniers en matrozen niet te zien op het vliegveld van Teheran. De volledige business class was voor de Britten en hun begeleiders gereserveerd.

Andere passagiers moesten hun luxe stoelen opgeven, aldus een zegsman van de aan British Airways verbonden maatschappij British Mediterranean Airways.

Dankwoorden

Voor het vertrek uit Teheran spraken verscheidene Britten voor de Iraanse televisie enkele dankwoorden. Het Iraanse televisiestation al-Alam toonde beelden van Britse mariniers en matrozen die cadeautjes in ontvangst namen. De Britten kregen onder meer traditioneel Iraans handwerk en Iraanse pistachenootjes.

Na hun terugkeer in Groot-Brittannië worden de vijftien matrozen en mariniers naar de marinebasis Chivenor in Devon in het zuidwesten van Engeland overgebracht, aldus een woordvoerder van het Britse minister van Defensie. Nadat ze daar verslag hebben gedaan van hun ervaringen en medisch zijn onderzocht, kunnen de vijftien terugkeren naar hun familie.

De Iraanse president Mahmoud Ahmadinejad maakte woensdag een verrassend einde aan de hoogopgelopen crisis met Groot-Brittannië.

Excuses

Aan het einde van een zorgvuldig geregisseerde persconferentie maakte de president bekend dat hij de marinemensen gratie had verleend. De Britse regering zou niet dapper genoeg zijn om zich voor de schending van de Iraanse grens te verontschuldigen, aldus het staatshoofd van de strengislamitische republiek.

De Iraanse kustwacht had de Britten, die in Irak zijn gestationeerd, 23 maart opgepakt omdat ze in Iraanse wateren zouden hebben gevaren. Londen ontkende deze lezing steeds ten stelligste en weigerde publiekelijk excuses aan te bieden. Volgens de Britse regering zouden de militairen zich voor de monding van de grensrivier Shatt al-Arab in Iraakse wateren hebben bevonden.

De president noemde zijn besluit een geschenk aan het Britse volk. Ook sprak hij over een gebaar kort voor Pasen en ter viering van de geboorte van de islamitische profeet Mohammed.