RIJSWIJK - Ruim 4,7 miljoen Israëliërs kunnen dinsdag hun stem uitbrengen voor een nieuw parlement. Volgens de peilingen gaat de rechtse Likud van premier Ariel Sharon een overwinning tegemoet. De Arbeidspartij, die sinds de oprichting in 1948 tot 1977 Israël onafgebroken regeerde, zou op ongeveer twintig van de 120 zetels uitkomen en loopt zelfs het risico de derde partij van het land te worden.

De verkiezingen werden noodzakelijk na de breuk vorig najaar in de regering van nationale eenheid. De ministers van de Arbeidspartij zegden de samenwerking met Likud op wegens een conflict over de financiering van nederzettingen in de bezette gebieden.

Een belangrijker reden was echter dat de leider van de Arbeidspartij, minister Benjamin Ben-Eliezer van Defensie, een nederlaag dreigde te leiden bij de verkiezingen voor het partijleiderschap in november. Ben-Eliezer moest echter toch plaats maken. Burgemeester Amram Mitzna van Haifa voert de lijst van de Arbeidspartij aan.

Hardere aanpak

Likud pleit voor een nog hardere aanpak van de Palestijnse terreur. De partij heeft het vertrouwen in de Palestijnse president Arafat geheel verloren. Na een corruptieschandaal, waarbij Sharon zelf betrokken is, daalde de populariteit van Likud, maar nu staat ze weer op ongeveer dertig zetels. Bij de verkiezingen van 1999 kreeg zij negentien zetels. De Arbeidspartij won in 1999 26 zetels.

Mitzna wil via onderhandelingen een einde maken aan het conflict met de Palestijnen. Hij is voorstander van een Palestijnse staat en wil een deel van de nederzettingen in de Palestijnse gebieden ontmantelen. Mitzna heeft voortzetting van de samenwerking met Likud afgewezen.

De Arbeidspartij dreigt te worden ingehaald door Shinui (Verandering), een liberale partij die voorstander is van de scheiding van kerk en staat en zich fel verzet tegen de invloed van de ultra-orthodoxe joden in de politiek. De partij kreeg in 1999 zes zetels, maar zou er volgens de peilingen nu zeventien kunnen krijgen.

Shas-partij

Als de Arbeidspartij een regering van nationale eenheid blijft afwijzen, rest er voor Sharon niets anders dan een regering te vormen met de ultra-orthodoxe Shas-partij en een aantal uiterst rechtse partijen. Zo'n regering zou echter slechts een kleine meerderheid in het parlement hebben.

De stembureaus gaan om 21.00 uur (Nederlandse tijd) dicht. Kort daarop worden de eerste prognoses van de uitslag verwacht. De definitieve uitslag is niet voor donderdagavond te verwachten. De regering heeft scherpe veiligheidsmaatregelen genomen om zelfmoordaanslagen van Palestijnen te voorkomen. De Gazastrook en de Westelijke Jordaanoever zijn tot na de verkiezingen van Israël afgesloten.