TEHERAN - De Britse premier Tony Blair heeft Iran dinsdag gewaarschuwd dat de vijftien Britse marinemensen die Iran gevangen houdt, zo snel mogelijk moeten worden vrijgelaten. Blair zei dat Groot-Brittannië niet zal terugdeinzen voor "steeds hardere beslissingen" als dat niet gebeurt.

De Britten sloegen de laatste dagen een zachtere toon aan in de onderhandelingen met Iran over de vrijlating van de marinemensen en mariniers. Tegen de Schotse zender Real Radio zei Blair echter dat hij bereid is de druk op te voeren als de onderhandelingen niets opleveren.

Cruciaal

Blair noemde de komende twee dagen "behoorlijk cruciaal". Hij benadrukte dat Groot-Brittannië "niet op zoek is naar een confrontatie" en dat het vooral belangrijk is dat de mariniers heelhuids terugkomen.

Bush

Blair weet zich gesteund door de Amerikaanse president George Bush. "De arrestatie van de marinemensen is onverdedigbaar", zei Bush dinsdag tijdens een persconferentie in Washington. "Ik steun de pogingen dit vreedzaam op te lossen. Ik steun ook de verklaring van de premier dat er geen ruilhandel kan bestaan als het over de gijzelaars gaat."

Iran en Groot-Brittannië begonnen dinsdag directe gesprekken om de crisis op te lossen. De secretaris van de Iraanse Opperste Nationale Veiligheidsraad, Ali Larijani, gaf dinsdag tegen Iraanse staatsmedia aan hoop op een goede uitkomst te hebben. "Het is het begin. Als ze doorgaan op dit pad kunnen de omstandigheden veranderen en kunnen we aansturen op het beëindigen van deze zaak."

Erkennen

De Iraanse vicepresident Parviz Davoudi voegde daaraan toe dat er snel een einde aan het conflict kan komen, mits de Britten erkennen dat de mariniers zich in Iraanse territoriale wateren bevonden. Iraanse militairen namen op 23 maart vijftien Britse mariniers en marinemensen gevangen in het grensgebied tussen Iran en Irak.

Volgens Teheran bevonden ze zich in Iraanse territoriale wateren. Londen zegt dat ze zich in Iraakse wateren bevonden toen ze werden gepakt.