TOKIO - De Japanse kroonprinses Masako is zaterdagmiddag om kwart voor drie (plaatselijke tijd) in een ziekenhuis in Tokio bevallen van een dochtertje. De 37-jarige prinses, die in 1993 met kroonprins Naruhito trouwde, en haar kind maken het goed, deelde een woordvoerder van het keizerlijk hof mee.

Prinses Masako was vrijdag opgenomen in het ziekenhuis omdat de bevalling volgens haar artsen aanstaande was. Of kroonprins Naruhito (41) bij de bevalling aanwezig was, is niet bekend. Alle televisiezenders onderbraken hun programma om melding te maken van de bevalling.

Het pasgeboren meisje, dat nog geen naam heeft, is het eerste kind van Masako en kroonprins Naruhito. Zij is het derde kleinkind van keizer Akihito en keizerin Michiko. Naruhito's jongere broer Akishino en zijn vrouw prinses Kiko hebben twee dochtertjes van tien en zes jaar.

De inwoners van het land van de rijzende zon hebben de bevalling met spanning afgewacht. Sinds 1965 was er geen mannelijke afstammeling meer geboren in de keizerlijke familie. Als Masako een zoon zou krijgen, zou hij tweede worden in de lijn van de troonopvolging. Nu er een meisje geboren is, houdt Naruhito's broer Akishino die plaats. Velen verwachten dat er een heftige discussie zal losbarsten of de wet zo moet worden aangepast dat ook vrouwen de Chrysantentroon kunnen bestijgen.

Sinds haar huwelijk met de kroonprins stond Masako, een voormalige diplomaat, onder grote druk om een troonopvolger te produceren. In 1999 had Masako, toen zes jaar getrouwd met Naruhito, een miskraam. Toen er dit voorjaar alleen nog maar geruchten over een nieuwe zwangerschap de ronde deden, steeg de yen onmiddellijk in waarde. In mei sprak het keizerlijk persbureau de verlossende woorden: de kroonprinses was drie maanden zwanger. Dat nieuws veroorzaakte op de effectenbeurs in Tokio een stormloop op aandelen van bedrijven in babyproducten.

Wanneer de kroonprinselijke baby naar huis gaat, is nog niet bekend. Daar wacht haar een geheel gerestaureerde babykamer, volgens het Japanse persbureau Kyodo ingericht in een 'natuurlijke stijl', met kurktegels op de grond en met een geheel gerestaureerde wieg, waarin ook haar vader, oom en tante hebben gelegen.

Koningin Beatrix heeft zowel de ouders als de grootouders per telegram haar gelukwensen overgebracht. Kroonprins Willem-Alexander heeft het Japanse kroonprinselijk paar per telegram gelukgewenst met de geboorte van hun dochter.