RIJSWIJK - In Monaco werd in 1997 een beeld onthuld van de hand van de Nederlandse kunstenaar Kees Verkade. Het stelt prins Rainiers verre voorvader Grimaldi voor, die de bijnaam De Boosaardige had. Deze zeerover had precies zevenhonderd jaar eerder de kleine rotspunt veroverd die nu Monaco heet. Door een list mochten en mogen de Grimaldi's zich prins noemen.

Bekijk video: Modem/ Breedband

In de ogen van velen belichamen de Grimaldi's nog steeds een schertsmonarchie, ondanks de grote invloed van Rainier op zijn land. De opvallende levenswijze van Rainiers kinderen Caroline, maar vooral Albert en Stephanie heeft de afgelopen decennia niet echt aan het prinselijke imago bijgedragen. Het verbaasde velen dan ook dat Caroline en Albert bij voorbeeld op het huwelijk van prins Willem-Alexander en prinses Máxima waren uitgenodigd.

Met het overlijden van Rainier, 81 jaar, wordt een meer dan vijftig jaar lang, spraakmakend hoofdstuk uit de geschiedenis van het vorstendommetje afgesloten. Prins Rainier gaat de geschiedenis in als de man die Monaco onder meer door casino's grote rijkdom heeft gebracht, maar weinig tegenstand duldde.

Hij was een eigengereid vorst, en toch bijzonder populair bij zijn volk, dat gehuisvest is op de twee vierkante kilometer die Monaco groot is en dat stukje deelt met een menigte rijke buitenlanders uit meer dan 120 landen. Zij drommen er permanent tezamen met de vele toeristen die zich komen vergapen aan allerlei illusies die het landje biedt. Veel bezoekers zijn er ook altijd op het jaarlijkse circusfestival, waarvan Rainier zelf altijd een van de belangrijkste initiators is geweest.

Grondwet

Van een gezond democratisch bestel is in Monaco nooit sprake geweest. De Monegasken kiezen weliswaar een Nationale Raad, maar die komt maar twee keer per jaar bijeen. Rainier benoemde de regering altijd zelf. In 1959 ging hij zo ver dat hij de raad ontbond en het recht van demonstratie en vergadering opschortte. Drie jaar later kreeg Monaco de huidige grondwet.

AS Monaco

De oppositie, de Unie voor Monaco (UPM) van Stephane Valeri, heeft overigens in 2003 voor het eerst in veertig jaar tijd de regerende Nationale en Democratische Unie (UND) verslagen en 21 van de 24 zetels in de Nationale Raad veroverd. De UND werd geleid door de veteraan Jean-Louis Campora, die het ook aan de stok had met de monarch. Rainier was razend op Campora wegens diens vermeende wanbeleid als voorzitter van de voetbalclub AS Monaco.

Frankrijk heeft in Monaco een stevige vinger in de pap in zowel regering als rechtspraak. Die inmenging was Rainier een doorn in het oog. In 1999 eiste hij "totale souvereiniteit", na Parijse beschuldigingen over witwaspraktijken.

Verder echter geen kwaad woord van de Monegasken over hun prins. Ze gaven bij zijn gouden jubileum zelfs een hart van puur goud aan de jubilaris, die voluit Rainier III, Louis Henri Maxence Bertrand de Grimaldi, souvereine prins van Monaco heette en nog een hele lijst adellijke titels had. Rainier, geboren op 31 mei in 1923, is opgeleid in Groot-Brittannië, Zwitserland en Frankijk en diende tijdens de Tweede Wereldoorlog in het Franse leger. Hij was 25 jaar toen hij op 9 mei 1949 zijn overleden grootvader Louis II opvolgde. Rainiers moeder Charlotte had kort daarvoor afstand gedaan van de troon.

Grace Kelly

In 1954, op het filmfestival in Cannes, ontmoette hij de jonge, voornaam ogende Amerikaanse filmactrice Grace Kelly uit Philadelphia. Het stel trouwde in 1956. Het 'sprookjeshuwelijk' was een enorme impuls voor het land, dat prominent in de belangstelling kwam te staan, niet in de laatste plaats, doordat prinses Gracia vrienden als megaster Frank Sinatra liet overkomen. Aan het sprookje kwam in 1982 op brute wijze een einde, toen Gracia een ravijn inreed en verongelukte. Mede-inzittende dochter Stephanie overleefde het ongeluk. Rainier leek tijdens de uitvaart bijna te bezwijken van verdriet en de geruchten dat het huwelijk weinig meer voorstelde, stierven met de prinses.

In de periode die Rainier aan het bewind was, bracht hij zijn "constitutionele monarchie" grote rijkdom. Hij deed dat aanvankelijk met de Griekse scheepsmagnaat Ari Onassis. Het glamourtourisme naar onder meer de casino's vierde hoogtij. Monaco is ook altijd een belastingparadijs geweest. Het leeft nu niet meer alleen van zijn casino's (die een slechte naam kregen na een reeks schandalen), jachthavens en toerisme. Het zijn nu vooral de off-shorebanken en onroerendgoedspeculanten die geld in het laatje brengen. De beroemdste buitenlandse inwoners zijn al lang geen Franse en Britse aristocraten meer, maar wereld(sport)sterren die vooral veel geld hebben.


Prins Rainier en Gracia in 1977

Sinds de dood van Grace Kelly zijn de Grimaldi's constant het middelpunt geweest van roddel en intriges. De dochters Caroline en Stephanie stortten zich in een wereld van weelde en genotzucht, maar dat verliep niet allemaal even gelukkig. De afgelopen jaren deden voortdurend speculaties de ronde over wanneer Rainiers zoon en feestnummer Albert het roer zou overnemen.

Stemrecht

In de media is onder meer gesuggereerd dat Rainier zijn zoon ietwat 'te democratisch' vond. Zo zou Albert ervoor hebben gepleit dat buitenlanders die lang in Monaco wonen stemrecht moeten krijgen. Geruchten deden wel eens de ronde dat Rainier liever Caroline als opvolger zou zien, voorheen vooral ongelukkig in de liefde en nu getrouwd met de Duitse prins Ernst-August von Hannover die weer van zich deed spreken door ongegeneerd wildplassen en ander onhoffelijk gedrag.

Rainier onderging de laatste jaren verschillende operaties, lag in het ziekenhuis wegens totale uitputting na een aantal bronchitisaanvallen en verschillende keren in verband met hartproblemen en ademhalingsmoeilijkheden.

Begrafenis

De woensdagochtend overleden prins Rainier van Monaco wordt vrijdag 15 april begraven. Dat hebben bronnen rond het Monegaskische paleis woensdag gemeld. De casino's in het stadstaatje aan de Middellandse Zee zullen die dag gesloten blijven.