LOS ANGELES - De Amerikaanse zanger Michael Jackson moet vrijdag voor de rechter verschijnen. De zanger wordt verdacht van meermalig seksueel misbruik van een minderjarige jongen. Daarmee dreigt de carrière van de superster definitief ten einde te komen.

Tegen welke beschuldigingen de popster zich precies moet verdedigen, moet tijdens de eerste zitting duidelijk worden. Volgens de Amerikaanse media hangt Jackson, indien schuldig bevonden, maximaal 24 jaar celstraf boven het hoofd.

Acteurs

Jackson wordt verdedigd door Mark Geragos, een advocaat die vaak in de schijnwerpers staat en eerder met succes onder meer de acteurs Robert Downey Jr. en Winona Ryder vertegenwoordigde. Geragos, telg uit een ambitieuze juristenfamilie, heeft laten weten dat Jackson onschuldig is. Hij zou al maanden in het geheim werken aan de verdediging van de popzanger, aldus de Britse omroep BBC woensdag.

Jackson gaf zich eind november bij de Californische politie aan, nadat de autoriteiten een arrestatiebevel tegen de 46-jarige zanger hadden uitgevaardigd. Hij is vrijgelaten op een borgtocht van 3 miljoen dollar (2,5 miljoen euro).

Jackson heeft toegegeven met de jongen in een ruimte te hebben geslapen, maar zou volgens zijn manager "geen kind kwaad doen, op welke manier dan ook".

Schikking

De jongste van de vijf beroemde Jackson-broers werd tien jaar geleden ook al beschuldigd van kindermishandeling. In 1993 zou hij de 13-jarige Jordy Chandler seksueel hebben misbruikt. De tenlastelegging werd ingetrokken nadat Jackson een schikking had getroffen met de advocaten van Chandler. Volgens de media ging het om een bedrag van 25 miljoen dollar (bijna 20 miljoen euro).

Volgens Amerikaanse media zouden zowel de inmiddels 14-jarige jongen alsook zijn moeder de King of Pop inmiddels hebben vrijgepleit. De jongen die kanker heeft, zou hebben gezegd nooit met Jackson in bed te hebben gelegen. Noch zou hij hem alcohol hebben laten drinken, zoals een andere aanklacht luidt.

Nooit meer Neverland

Michael Jackson in het nauw maakt vreemde sprongen. Zo heeft hij zijn landgoed Neverland te huur aangeboden, omdat hij er naar verluidt niet meer wil wonen. Ook gingen geruchten dat Jackson in paniek contact zou hebben gezocht met de zwarte moslimorganisatie Nation of Islam. Leider Louis Farrakhan van deze beweging staat bekend om zijn anti-joodse en anti-homoseksuele uitspraken. In een interview gaf de ster bovendien aan bij zijn arrestatie door de politie te zijn mishandeld. Later herriep hij die uitspraak weer.

Jackson maakte in 1962 op vierjarige leeftijd zijn muzikale debuut met de Jackson Five. In de jaren tachtig boekte hij vele successen met zijn solo-albums (Thriller, Bad) en zette zich ook vaak in voor liefdadigheid. Sinds de eerste aanklacht tegen Jackson in 1993 is zijn zangcarrière in het slop geraakt en heeft hij volgens vrienden torenhoge schulden.