Opluchting na geslaagde landing Discovery (video)

EDWARDS AIR FORCE BASE - Het Amerikaanse ruimteveer Discovery is dinsdag na een historische ruimtemissie van veertien dagen teruggekeerd op aarde. De spaceshuttle maakte een landing volgens het boekje op de luchtmachtbasis Edwards in Californië. Dat tot opluchting van ruimtevaartorganisatie NASA die nu haastig probeert de problemen die tijdens de testvlucht opdoken op te lossen.

Bekijk video: Modem/ Breedband

De NASA had de missie, de eerste sinds de ramp met de Columbia 2,5 jaar geleden, graag op Cape Canaveral in Florida willen laten eindigen. Wegens lage bewolking op maandag en regen en onweersbuien op dinsdag zag de organisatie daarvan af en stuurde ze de Discovery door naar de basis in Californië. Edwards was ook de plaats waar de Columbia op 14 april 1981 landde na de allereerste ruimtemissie met een shuttle.

De Discovery, die tot zaterdag aan het internationaal ruimtestation ISS was vastgeklonken, ging dinsdag de dampkring binnen met een snelheid van 29.000 kilometer per uur. Door de wrijving met de aardatmosfeer ontstond bij de hittewerende tegels twintig minuten voor de landing een temperatuur van meer dan 1600 graden Celsius. Via manoeuvres boven de Grote Oceaan verlaagde de bemanning de snelheid van de shuttle.

Opgelucht applaus

Toen commandant Eileen Collins het honderd ton zware ruimteveer om 14.11 uur (Nederlandse tijd) op de grond zette, steeg in het nachtelijk duister van de kort daarvoor nog stille Mojave-woestijn een opgelucht applaus op. "Gefeliciteerd met een werkelijk spectaculaire testvlucht", aldus het commandocentrum in Houston (Texas).

Saaier

Als het aan de NASA ligt, zullen volgende shuttlevluchten een stuk saaier verlopen. Tijdens de missie van de Discovery bleek dat, ondanks uitputtende vernieuwingen na de ramp met de Columbia, er niet voldoende maatregelen zijn genomen om een veilige vlucht te garanderen.

Beelden van camera's lieten geen twijfel bestaan aan het gevaar waaraan de bemanning was blootgesteld, toen tijdens de lancering een groot stuk afgebroken isolatieschuim van de externe brandstoftank de shuttle maar net miste. Zo'n stuk schuim sloeg in 2003 een gat in de hittewerende tegels van de Columbia en zorgde er zo voor dat het ruimteveer boven de staat Texas in stukken uiteenviel en de zeven bemanningsleden omkwamen.

Noodreparatie

Astronaut Steve Robinson moest vorige week zelfs de shuttle uit voor een 'noodreparatie'. Die behelsde overigens niet veel meer dan het handmatig verwijderen van wat uitstekend voegsel tussen de hittewerende tegels aan de onderkant. Toch was de opwinding groot. Niet eerder was een dergelijke reparatie tijdens een ruimtevlucht uitgevoerd.

Grondige inspectie

De zevenkoppige bemanning, blij weer terug te zijn na een "fantastische missie", maakte kort na de landing alvast een wandelingetje over het asfalt van Edwards om met eigen ogen te zien hoe het ruimteveer de missie had doorstaan. Een grondige inspectie van de Discovery moet de komende dagen en weken meer duidelijkheid geven over de maatregelen die nodig zijn voordat de volgende shuttle, de Atlantis, kan worden gelanceerd.

De geslaagde landing heeft ook een grote betekenis voor de Europese ruimtevaart. De shuttlevluchten zullen worden voortgezet, zodat ook bijvoorbeeld een Europees deel van het internationaal ruimtestation, de Columbus, de ruimte in kan worden gestuurd. Dat kan alleen maar met de Amerikaanse ruimteveren.

Vertraging

De Discovery zelf wordt nu bovenop een Boeing-747 naar de andere kant van de VS gevlogen. Dat kost niet alleen veel geld, maar ook vertraging bij het weer vliegklaar maken van het Amerikaanse paradepaardje.

De NASA heeft gezegd dat de vlucht van Atlantis in ieder geval overdag zal plaatsvinden. Tot het einde van dit jaar zijn er echter maar twee mogelijkheden om het ruimteveer bij daglicht naar het ISS te schieten. In september doet zich de eerste kans voor, daarna zijn er nog korte periodes in november en januari en een langere mogelijkheid in maart.

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie