'Zoogdieren zullen mogelijk krimpen door opwarming aarde'

Amerikaanse wetenschappers waarschuwen dat zoogdieren op aarde net als in het verleden kunnen gaan krimpen onder invloed van de opwarming van de aarde. 

De primitieve paardensoort Sifrhippus sandrae kromp ongeveer 14 procent toen de aarde 54 miljoen jaar geleden plotseling opwarmde. Dat melden onderzoekers van de Universiteit van New Hampshire in het wetenschappelijk tijdschrift Science Advances.

Ook moderne zoogdieren zouden in de loop van die evolutie kunnen krimpen door opwarming, omdat kleinere individuen hun lichaam gemakkelijker kunnen afkoelen.

De wetenschappers analyseerden eerdere studies naar fossielen van warmbloedige dieren, waaruit blijkt dat zoogdieren op zeker twee momenten in de geschiedenis van de aarde zijn gekrompen als gevolg van temperatuurstijgingen. "Dit patroon kan zich herhalen", verklaart hoofdonderzoekster Abigal d'Ambrosia op nieuwssite Phys.org.

Fossielen

Vooral fossielen van de paardensoort Sifrhippus sandrae tonen aan hoe sterk de lichaamsgrootte van dieren kan veranderen onder invloed van een temperatuurstijging. "Deze dieren hadden het formaat van een hond, maar ze krompen naar het formaat van een kat", aldus d'Ambrosia.

De wetenschappers wijzen ook op lemurachtigen (primitieve primaten) die tientallen miljoenen jaren geleden ongeveer vier procent krompen door een periode van opwarming.  

Rotsformatie

Zoogdieren worden in de loop van evolutie kleiner onder invloed van temperatuurstijgingen, omdat dieren met een klein lichaamsformaat relatief veel huidoppervlak hebben ten opzichte van hun lichaamsgewicht. Daardoor kunnen ze meer lichaamsvocht kwijt door te zweten. Kortom: ze koelen gemakkelijker af.

De kleinste nakomelingen van dieren overleven in een warm klimaat dus gemakkelijker dan hun grotere soortgenoten.

De fossielen van de eerdere 'gekrompen' soorten zijn gevonden in het Bighorn-bekken, een rotsketen in de Amerikaanse staat Wyoming.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie