'Dieren met groot brein geeuwen langer'

Dieren met een groot brein geeuwen langer dan diersoorten met een kleiner stel hersenen, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

De nieuwe bevinding wijst erop dat een geeuw dient om de bloedtoevoer naar de hersenen tijdelijk te vergroten en het brein te koelen. Tot die conclusie komen Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters.

De wetenschappers bestudeerden beelden van 29 verschillende gapende zoogdieren op YouTube, waaronder muizen, katten, walrussen, vossen en mensen.

Bij mensen duurt een geeuw veruit het langste: gemiddeld iets meer dan 6 seconden. Muizen geeuwen daarentegen maar 1,5 seconde.

Volgens hoofdonderzoeker Andrew Gallup heeft de langdurige geeuw van mensen waarschijnlijk te maken met de omvang van ons brein en het aantal hersencellen. De menselijke hersenen zijn namelijk groter dan de hersenen van de meeste andere zoogdieren. Het zou daarom langer duren om het brein te voorzien van nieuw bloed.

"Het menselijk brein weegt tussen de 1.250 en 1.450 gram, oftewel ruwweg anderhalve kilo", verklaart Gallup op nieuwssite Seeker.  

Olifanten

Olifanten hebben een veel groter brein dan mensen, maar geeuwen toch korter (iets minder dan 6 seconden). Dat is volgens Gallup te verklaren, omdat mensen relatief meer hersencellen hebben dan olifanten.

Wetenschappers zijn het er nog niet over eens welke biologische functie een geeuw heeft.

Gallup vermoedt dat we gapen om ons brein af te koelen. Bij een gaap zouden we het warme bloed in ons brein vervangen met bloed dat vanuit andere delen van het lichaam naar de hersenen stroomt. Dit bloed wordt vervolgens gekoeld door het inademen van frisse lucht.   

Volgens de onderzoeker is zo'n afkoelingsmechanisme in de hersenen hard nodig. "Het menselijk brein vertegenwoordigt slechts 2 procent van je lichaamsgewicht, maar consumeert meer dan 20 procent van het aantal calorieën dat je dagelijks inneemt", aldus Gallup in een eerder interview. "Omdat je er relatief veel energie mee verbruikt, genereert je brein heel veel hitte."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie