'Eerste ratelslangen maakten geen ratelend geluid'

De verhoornde huidresten die bij moderne ratelslangen zorgen voor een ratelend geluid bij staartbewegingen ontstonden relatief laat en plotseling. Primitieve ratelslangen maakten waarschijnlijk nog geen geluid bij het aanvallen van andere dieren, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

De voorouders van de dieren schudden hun staart in stilte heen en weer als ze zich bedreigd voelden en tot aanval overgingen, melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift The American Naturalist.

De wetenschappers onderzochten de evolutie van het geluid dat ratelslangen maken. Ze confronteerden 56 soorten slangen met een pluche rat op een stok. Vervolgens analyseerden ze hoe de verschillende soorten zichzelf verdedigden tegen het nepdier.

De slangen die het meest verwant waren aan ratelslangen schudden opvallend vaak met hun staart. Dat suggereert dat de voorouders van moderne ratelslangen eerst ook alleen met hun staart in het rondsloegen als ze werden aangevallen.

Schrikreactie

Mogelijk was het in eerste instantie alleen een schrikreactie. "Een fysiologische reactie op stress waarmee ze roofdieren waarschuwden voor een aanval", aldus hoofdonderzoeker David Pfennig op nieuwssite New Scientist. "Toen in de loop van de evolutie het ratelende geluid erbij ontstond werd dit signaal veel effectiever."

Foutje

Het is nog onduidelijk hoe ratelslangen de verharde stukjes huid op hun staart ontwikkelden die zorgen voor ratelende geluiden. 

Mogelijk ontstonden de huidstukjes eerst door een genetisch fout bij slechts enkele slangen. Deze dieren waren daarna waarschijnlijk succesvoller, omdat ze door hun geratel vaker roofdieren afschrikten en dus meer kans hadden om zich voort te planten.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie