'Maan van Pluto heeft rode noordpool door bevroren methaan'

De grootste maan van dwergplaneet Pluto heeft een rode noordpool door de aanwezigheid van bevroren methaan in dit gebied.

Dit methaan is in de vorm van methaangas ontsnapt aan de atmosfeer van Pluto en als ijs neergedaald op de maan Charon.

Door ultraviolet licht van de zon is het bevoren methaan vervolgens omgezet in een roodachtige stof met de naam tholine.

Dat melden sterrenkundigen van de NASA in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.  

Ruimtesonde

De noordpool van Charon werd in mei 2015 voor het eerst in beeld gebracht door de ruimtesonde New Horizons. Destijds konden wetenschappers de rode kleur van het gebied niet verklaren. Uit nieuwe beelden van New Horizons blijkt dat de noorpool waarschijnlijk rood kleurt door methaangas dat uit de atmosfeer van Pluto 'lekt'. Dit gas wordt aangetrokken door de zwaartekracht van Charon.

Het methaan bevriest onmiddellijk op het oppervlak van de maan, aangezien Charon een winter van enkele honderden jaren doormaakt. Het licht van de zon zorgt er uiteindelijk voor dat het methaan wordt omgezet in organische verbindingen (tholines) die roodkleurig zijn.    

Graffiti-artiest

Sterrenkundigen hebben berekend dat Pluto in de loop van miljoenen jaren zo veel methaan heeft gelekt dat waarschijnlijk zowel de noordpool als de zuidpool van Charon rood zijn 'geverfd' door de dwergplaneet. Van de zuidpool zijn echter nog geen duidelijke beelden gemaakt, waarop de rode kleur te zien is. 

Hoofdonderzoeker Will Grundy laat op nieuwssite Phys.org weten dat hij verbaasd is over zijn eigen ontdekking. "Wie had gedacht dat Pluto eigenlijk een graffiti-artiest is?"

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie