'Savannes in Afrika ontstonden door grazende antilopen'

De savannes in Afrika zijn waarschijnlijk ontstaan door antilopen, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

Vlak nadat de eerste antilopen begonnen te grazen op het Afrikaanse continent, ontstonden er plantensoorten met doorns die dienden als verdedigingsmechanisme tegen de dieren.

Die bevinding suggereert dat veel van de oorspronkelijke bossen in Afrika zijn kaalgegeten door de dieren, zodat er savannes ontstonden.   

Dat melden onderzoekers uit Zuid-Afrika in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Bossen

Afrika werd tientallen miljoenen jaren geleden grotendeels bedekt door dichte bossen. Wetenschappers van de Universiteit van Witwatersrand denken met hun studie te kunnen verklaren waarom die begroeiing plaatsmaakte voor savannes.

Ze analyseerden eerst de verspreiding van planten en bomen met doorns in het moderne Afrika. De plantensoorten blijken vooral voor te komen in gebieden waar  antilopen leven, zoals kudu's en herten. Waarschijnlijk ontstaan doornen dan ook als een evolutionair verdedigingsmechanisme tegen dieren die bossen kaal vreten.

Evolutie

"Wij vroegen ons onmiddellijk af: kunnen we de evolutie van deze planten gebruiken om te onderzoeken of de oude bossen in Afrika in savannes zijn veranderd door grazende dieren?", aldus onderzoeker William Blond op nieuwssite Phys.org.  

De wetenschappers verrichten vervolgens genetisch onderzoek waaruit blijkt dat de eerste plant- en boomsoorten met doornen ongeveer vijftien miljoen jaar geleden ontstonden. Dat was ook de periode waarin de eerste antilopen in Afrika verschenen. Geen toeval, zo vermoedt hoofonderzoeker Gareth Hempson.

Volgens hem is het aannemelijk dat de eerste antilopen veel van de bossen kaalvraten, waardoor op veel plaatsen alleen nog struiken met doorns konden overleven. Op de plekken waar plant- en boomsoorten zonder doorns groeiden, ontstonden waarschijnlijk grote vlaktes.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie