'Schild van schildpadden ontstond om mee te graven'

De schilden op de rug van schildpadden zijn in eerste instantie ontstaan als hulpmiddel bij het graven. 

De eerste aanzet van het schild gaf de voorouders van de dieren 260 miljoen jaar geleden meer steun bij het maken van graafbewegingen.    

De harde structuren op de rug van de dieren zijn dus oorspronkelijk niet geëvolueerd als beschermend pantser, zo melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door fossielen te bestuderen van de voorouder van de moderne schildpad, de zogeheten eunotosaurus africanus. Dit reptiel leek veel op een hagedis en leefde ongeveer 260 miljoen jaar geleden. Het dier had nog geen echt schild, maar wel bijzonder brede ribben. Hieruit is later waarschijnlijk het schildpaddenschild ontstaan.

Steun

"Als je je afvraagt waarom het schild van schildpadden is ontstaan, lijkt het antwoord voor de hand te liggen: het diende ter bescherming", aldus hoofdonderzoeker Tyler Lyson op nieuwssite ScienceDaily.    

Uit het onderzoek op de brede ribben van primitieve  schildpadden, blijkt echter dat de aanzet van het schild om een heel andere reden ontstond. De brede ribben boden de dieren meer steun bij het maken van graafbewegingen met hun poten; ze konden meer kracht zetten door de verbreding van het skelet. 

Hitte

Die extra krachtige graafbewegingen kwamen goed van pas, omdat de voorouders van schildpadden waarschijnlijk vaak diepe kuilen groeven waarin ze zich verscholen voor de hitte. "Zo konden ze ontsnappen aan de zware omstandigheden in hun Afrikaanse leefomgeving", aldus Lyson.  

Door de ontwikkeling van de brede, zware ribben gingen de primitieve schildpadden steeds langzamer lopen, denkt Lyson. Hij vermoedt dat de dieren door hun trage loopstijl kwetsbaarder werden voor aanvallen van roofdieren. Daarom zijn de brede ribben waarschijnlijk verder geëvolueerd tot een groot beschermende pantser.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie