'Autisme bij muizen mede veroorzaakt door verstoorde tastzin'

Autisme wordt bij muizen mede veroorzaakt door een verstoring van de tastzin. 

Muizen met een verstoord gevoel in de zenuwen van hun huid, ontwikkelen symptomen die veel weg hebben van autisme.

Ze zijn heel gevoelig voor lichte aanrakingen en vermijden contact met soortgenoten. Bij mensen met autisme gebeurt mogelijk hetzelfde.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Cell.

Huidzenuwen

Het is al langer bekend dat mensen met autisme ook vaak een verstoorde tastzin hebben door bepaalde genmutaties. Om te onderzoeken in hoeverre deze aandoening een rol speelt bij het ontstaan van autisme, kweekten wetenschappers van de Universiteit van Harvard verschillende muizen met deze genmutaties.

De genetisch gemanipuleerde dieren werden vervolgens geconfronteerd met sensaties waarbij hun huid licht werd aangeraakt. Ook testten de wetenschappers hoe de muizen reageerden op verschillende objecten en sociale situaties.  

Hout

De muizen bleken zeer gevoelig voor lichte aanrakingen zoals een zuchtje lucht dat door hun vacht werd geblazen.

Net als gewone proefmuizen speelden ze graag met nieuwe speeltjes, zoals stukjes hout. Behalve als zo'n object een textuur had die ze nog niet kenden (bijvoorbeeld ruw hout in plaats van glad hout). Door hun gevoeligheid voor aanrakingen waren deze nieuwe speeltjes te overweldigend voor de dieren met een verstoorde tastzin, zo vermoedt hoofdonderzoekster Lauren Orefice.

De gevoelsstoornis leidde bij de genetisch gemanipuleerde muizen ook tot sociale afwijkingen. Ze leken banger voor aanrakingen van soortgenoten. Als ze voor de keuze werden gesteld, brangen de dieren liever tijd door met een blokje hout dan met een andere muis.

Proefmuizen zonder een verstoorde tastzin kiezen in dat geval altijd voor het gezelschap van een soortgenoot.   

Mensen

Volgens Orefice suggereert de studie dat een verstoord gevoel in de huid een veel grotere rol speelt bij het ontstaan van autisme dan tot nu toe werd aangenomen. 

Het is waarschijnlijk dat een verstoord gevoel in de huid bij mensen met autisme hetzelfde effect heeft als bij muizen. Ze gaan mogelijk aanrakingen van anderen vermijden en ontwikkelen mede daardoor sociale stoornissen.  "We leren de wereld nu eenmaal vooral kennen door onze tastzin", aldus Orefice op nieuwssite Science Now.   

De wetenschappers benadrukken in hun studie echter dat tastzin niet alles kan verklaren. Ook afwijkingen in de hersenen zijn een belangrijke oorzaak voor autisme.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie