'Melkweg is 700 miljard keer zo zwaar als de zon'

De Melkweg is ongeveer 700 miljard keer zo zwaar als de zon. De geschatte massa heeft betrekking op alle sterren, zwarte gaten, gaswolken en donkere materie in ons sterrenstelsel.

Dat melden Canadese onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift The Astrophysical Journal.

Het gewicht is bepaald aan de hand van zogenoemde bolvormige sterrenhopen. Deze 'bolhopen' bestaan uit honderdduizenden sterren die in allerlei richtingen door de Melkweg bewegen. De snelheid van deze sterren wordt in toom gehouden door de massa van een sterrenstelsel. 

Door de bewegingen van de sterrenhopen in de Melkweg te analyseren kan de massa van ons sterrenstelsel dus worden berekend.  

Lastig

Het is echter lastig om vanaf de aarde precies te bepalen in welke richting en met welke snelheid de verschillende bolvormige sterrenhopen bewegen.

"Het feit dat we onszelf in het sterrenstelsel bevinden, zorgt voor problemen", verklaart hoofdonderzoekster Gwendolyn Eadie in de Britse krant The Guardian. "We hebben een heliocentrisch perspectief: we zien alles vanuit de positie van onze zon. We moeten bij onze metingen dus rekening houden met de bewegingen en de positie van onze zon."

Met een nieuwe formule is Eadie erin geslaagd om met de incomplete gegevens over de snelheid van bolvormige sterrenhopen toch een schatting te maken van de massa van de Melkweg.

Onzichtbaar

Het getal van 700 miljard zonnemassa's suggereert dat een groot deel van het 'gewicht' van ons sterrenstelsel onzichtbaar is. "Onze schatting wijst erop dat donkere materie ongeveer 88 procent van de massa van de Melkweg in beslag neemt", aldus Eadie. 

Bij schattingen van de massa van de Melkweg is de onzekerheidsmarge echter groot. Vorig jaar beweerde een andere groep sterrenkundigen nog dat ons sterrenstelsel een massa heeft van 210 miljard zonnemassa's.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie