Fossiel van bizar zeereptiel zonder tanden ontdekt in China

Wetenschappers hebben een zeereptiel met een bizar uiterlijk opgegraven in China. 

Het gaat om Ichthyosaurusachtige met een bijzonder kleine kop en een bek zonder tanden die ongeveer 250 miljoen jaar geleden leefde.

Het dier wijkt zo sterk af van eerder ontdekte Ichthyosaurussen dat de vondst wijst op versnelde evolutie.

Dat meldt een internationaal team van onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Scientific Reports.

Stroomversnelling

De wetenschappers diepten het fossiel van het reptiel op in de Chinese provincie Anhui. Het dier leefde vlak na de zogenoemde Perm-Trias-massa-extinctie die 251 miljoen jaar geleden plaatsvond en waarbij 95 procent van alle zeedieren uitstierf.

Tot nu toe werd aangenomen dat de populatie zeedieren zich na die klap maar heel langzaam herstelde. De vondst van de ongewone Ichthyosaurusachtige suggereert dat evolutie van in zee levende reptielen juist in een stroomversnelling raakte.

De meeste Ichtyosaurussen die tot nu toe zijn opgegraven hebben dolfijnachtig uiterlijk: een gestroomlijnd lichaam met een korte snuit vol tanden (zie afbeelding). Het nieuw ontdekte fossiel heeft niet alleen een tandloze bek, maar ook een opvallend lange staart en een langwerpige snuit. 

Verrassend

Onderzoeker Olivier Rieppel van het Field Museum in Chicago vermoedt dat er vlak na de uitstervingsgolf een groot aantal verschillende Ichthyosaurusachtige reptielen ontstond. "Ze lijken heel snel te zijn geëvolueerd, met horten en stoten, in allerlei soorten en maten", verklaart hij op BBC News

Uiteindelijk bleven waarschijnlijk alleen de meest succesvolle zeereptielen over, vandaar dat nu vooral de dolfijnachtige Ichthyosaurusachtigen worden opgegraven.

Het nieuw ontdekte dier - dat de naam Sclerocormus parviceps heeft gekregen - is waarschijnlijk weer snel uitgestorven. "Het is één van de meest verrassende zeereptielen die ik ooit heb gezien", aldus Rieppel.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie