'Giraffe dankt lange nek aan veertig genen'

Giraffes danken hun bijzonder lange nek aan ongeveer veertig genen, zo blijkt uit een nieuwe studie.

Deze specifieke genen zorgen er vermoedelijk voor dat de nekwervels van giraffes langer zijn dan bij andere zoogdieren.

Ook hebben de genen invloed op de bloedbaan van de dieren en hun hart, dat zeer krachtig moet pompen om het bloed bovenin het lichaam te krijgen.   

Dat meldt een internationaal team van onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Communications.

Okapi

De wetenschappers kwamen tot bevindingen door de DNA-volgorde van de giraffe te vergelijken met veertig zoogdieren, waaronder de okapi. Dat dier is nauw verwant aan de giraffe, maar heeft geen lange nek.

Uit het onderzoek blijkt dat zeventig genen in het DNA van giraffes verantwoordelijk zijn voor de specifieke eigenschappen van de dieren, zoals hun nek die twee meter lang kan worden.

De nek van giraffes heeft een grote invloed op de rest van hun lichaam. De dieren beschikken bijvoorbeeld over een bijzondere hartstructuur die het mogelijk maakt om hun bloed door hun nek naar hun hoofd te pompen. Ook hebben giraffes een zeer hoge bloeddruk en bloedvaten met dikke wanden.

Vervolgonderzoek

Ruim de helft van de zeventig unieke genen die bij het giraffenonderzoek zijn ontdekt, hebben invloed op het skelet, het hart en het zenuwstelsels van de dieren. De wetenschappers vermoeden daarom dat vooral deze genen zorgen voor de verlengde nek van de dieren.

Andere wetenschappers benadrukken dat er meer onderzoek nodig is om de lange nek van giraffes genetisch te verklaren. "Je kunt niet met zekerheid zeggen dat deze genen van invloed zijn op nek van de giraffe", zegt onafhankelijk geneticus Nick Mundy in de Britse krant The Guardian. "Je moet deze genen zien als kandidaten voor verdere analyse bij een vervolgonderzoek."

De hoofdonderzoeker van de giraffen-studie heeft al een bijzonder plan voor een vervolgonderzoek. Hij wil enkele genen van giraffes toevoegen aan het DNA van muizen om te zien of ze echt invloed hebben op de nekstructuur. "Het is goed mogelijk dat we op die manier muizen kunnen kweken met een verlengde nek."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie