'Pestbacterie verstopte zich eeuwenlang in Europa'

Een inmiddels uitgestorven vorm van de pest overleefde in de middeleeuwen lange tijd op een onbekende plek in Europa, zo blijkt uit een nieuwe studie.

Het dna van de pestbacterie die tussen 1720 en 1722 vele inwoners van Marseille doodde stamde af van de bacterie die in de veertiende eeuw verantwoordelijk was voor de grote Europese pestepidemie, ook wel de Zwarte Dood genoemd. 

Dat suggereert dat de bacterie zich eeuwenlang verschool in een onbekende diersoort.

Dat melden Duitse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift eLife.

Tanden

De wetenschappers van het Max Planck Instituut isoleerden het dna van de pestbacterie uit de tanden van 18e-eeuwse pestslachtoffers die zijn opgegraven in Marseille.

Uit het onderzoek op het DNA bleek dat het ging om een zeer bijzondere variant van de pest.

"Het kostte ons erg veel moeite om de dna-volgorde van de bacterie te reconstrueren", verklaart onderzoeker Alexander Herbig op nieuwssite EurekAlert. "Tot onze verrassing bleek de pest uit de achtttiende eeuw een vorm te zijn die nu niet meer circuleert, maar direct afstamt van de ziekte die enkele eeuwen eerder de Zwarte Dood veroorzaakte in Europa."

Onduidelijk

Het is nog onduidelijk hoe de pest tussen de veertiende en achttiende eeuw kon overleven. Waarschijnlijk hielden de bacteriën zich schuil in dieren. 

Volgens onderzoeker Johannes Krause is meer onderzoek naar de ziekte noodzakelijk om de pestuitbraken uit het verleden beter te begrijpen. "Het is een enge gedachte dat de pest zich ooit heeft kunnen verstoppen in Europa in een gastheer die ons niet bekend is. We moeten meer studies doen om deze mysterieuze gastsoort te identificeren."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 06.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie