'Hongerige' hersenen vertragen menselijke jeugd

De jeugd van mensen duurt relatief lang door de energieverslindende ontwikkeling van het menselijk brein, zo blijkt uit nieuw onderzoek.   

Het brein van een vierjarige verbruikt ongeveer twee keer zo veel glucose als de hersenen van een volwassenene.

Hersengroei op jeugdige leeftijd kost daarmee zo veel energie dat de rest van het lichaam maar met een beperkte snelheid kan groeien.

Dat melden onderzoekers van Northwestern University in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Hersenscans

De wetenschappers brachten met zogenoemde PET-scans in kaart hoe de stofwisseling verliep bij 36 proefpersonen, die van hun eerste levensjaar tot hun dertigste werden gevolgd.

Daarnaast werd met hersenscans gemeten hoe het brein van de deelnemers aan het experiment zich ontwikkelde in de loop van hun leven. Ook werd het gewicht van de proefpersonen nauwkeurig bijgehouden. 

Uit het onderzoek blijkt dat de ontwikkeling van het hersenen het meeste glucose kosten als kinderen 4,5 jaar oud zijn. Ongeveer 66 procent van alle energie die het menselijk lichaam in rust verbruikt, gaat op deze leeftijd naar het brein.

Energieverbruik

Deze periode van intensieve hersenontwikkeling valt samen met een periode waarin de rest van het lichaam relatief zeer langzaam in gewicht toeneemt.

Volgens hoofdonderzoeker Christopher Kuzawa verklaart het energieverbruik van groeiende hersenen dan ook  waarom de menselijke jeugd twee zo lang duurt als de jeugd van apen, zoals chimpansees.

"Ons onderzoek suggereert dat onze lichamen het zich niet kunnen veroorloven om sneller te groeien in onze kinderjaren, omdat een gigantische hoeveelheid energie de ontwikkeling van het menselijk brein moet voeden", verklaart hij op nieuwssite ScienceDaily

Leeftijd 

Het onderzoek verklaart mogelijk ook waarom de leeftijd van vier- en vijfjarigen vaak moeilijk is in te schatten op basis van hun lengte en gewicht. 

"Je moet bij kinderen van deze leeftijd meer letten op hun taalgebruik en gedrag om hun leeftijd te kunnen bepalen", aldus Kuzawa.

"Onze studie laat zien dat het niet toevallig is. De groei van het lichaam komt namelijk bijna tot stilstand op deze leeftijd, als de groei van de hersenen razendsnel verloopt en het brein alle aanwezige middelen opslokt."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie