Op vulkaan levende extremofiele microben gevonden

UTRECHT – In de Atacama regio in Chili zijn bacteriën gevonden die op zo’n onherbergzame plek leven dat het voor wetenschappers een raadsel is hoe ze er kunnen overleven.

Een onderzoeksteam van de Universiteit van Colorado kwam de micro-organismen op het spoor toen ze DNA-onderzoek uitvoerden op de bodem van Zuid-Amerikaanse vulkanen. In de bodemmonsters troffen ze sporen aan van bacteriën, schimmels en zogenoemde archaea.

Om welke soorten het precies gaat is nog niet vastgesteld. Wel is duidelijk dat er een genetisch verschil van minimaal 5 procent is met de andere 2,5 miljoen organismen in de DNA-database. Ter vergelijking, het genetisch verschil tussen mensen en chimpansees bedraagt slechts 1,23 procent.

Extreem

De organismen werden gevonden op de helling van verschillende vulkanen die tot 6 kilometer hoog zijn. Het regent of sneeuwt er zelden en de neerslag die er valt verdampt meestal weer voordat het de grond in kan trekken. Ook is de Uv-stralingop de vulkanen tot twee keer zo hoog als in lager gelegen gebieden.

Daarnaast is het gebied onderhevig aan grote temperatuurschommelingen, met een dag-nachtverschil dat kan oplopen tot maar liefst 60 graden. Dit klinkt extreem, maar toch zijn er eerder organismen gevonden die onder zulke extreme omstandigheden wisten te overleven.

Voedsel

Wat de onderzoekers echt voor een raadsel stelde is hoe de organismen aan voedsel komen. Uit DNA-onderzoek bleek namelijk dat ze niet over de benodigde genen beschikken om fotosynthese te kunnen bedrijven. En uit nutriëntenonderzoek bleek dat de bodem zo weinig voedingsstoffen bevat dat het voor leven noodzakelijke stikstof beneden meetbare waarden lag.

Hoe de microbiële gemeenschap dan wel aan voedsel komt blijft onbekend. De enige theorie die de wetenschappers tot dusver hebben is dat de organismen via chemische reacties energie winnen uit gassen als koolstofmonoxide en dimethylsulfide die voorbij waaien.

De extreme omstandigheden in het gebied waar de organismen leven, maakt de Atacama regio en haar fauna bij uitstek geschikt voor onderzoek naar de mogelijkheden van leven op andere planeten zoals Mars.

Lees meer over:

Dit gebeurt er als lava sneeuw tegenkomt

Dit gebeurt er als lava sneeuw tegenkomt

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke dag rond 12.00 uur het belangrijkste nieuws in uw mailbox?

Rosetta-missie

Rosetta-missie
Nederlander Fred Jansen heeft de leiding over een unieke gebeurtenis in de ruimte: de landing van Rosetta-missie op een komeet.