'Panda’s stopten met vlees eten door genmutatie'

AMSTERDAM – Reuzenpanda’s zijn in de loop van de evolutie mogelijk gestopt met vlees eten door een mutatie in een gen voor smaak. Dat beweren Amerikaanse wetenschappers.

Reuzenpanda’s beschikken over een inactieve versie van het gen Tas1r1. Daardoor kunnen de dieren de smaak van vlees waarschijnlijk niet proeven en eten ze liever bamboe.

Dat hebben onderzoekers van de Universiteit van Michigan ontdekt bij de ontrafeling van het genoom van panda’s, zo meldt het Britse tijdschrift New Scientist.

Actief

Bij mensen is Tas1r1 nog wel actief. Het gen zorgt het er voor dat we hartige smaken kunnen proeven.

Volgens hoofdonderzoeker Jianzhi Zhang hield het betreffende smaakgen bij panda’s ongeveer 4,2 miljoen jaar geleden op te werken. Uit fossielen is eerder al gebleken dat de dieren ergens tussen 7 en 2 miljoen jaar geleden bamboe begonnen te eten in plaats van vlees.

Prooien

De wetenschappers vermoeden dat panda’s in eerste instantie overschakelden op een dieet van bamboe, omdat veel van hun prooien door klimaatsverandering uitgestorven raakten. Hun smaakgen voor hartige smaken werd daardoor minder belangrijk en stopte met functioneren.

Als gevolg daarvan verloren panda’s waarschijnlijk hun smaak voor vlees en jaagden ze ook niet meer op prooien als die wel beschikbaar waren.

Vleeseters

Moderne reuzenpanda’s eten vrijwel uitsluitend nog bamboe. Ze moeten meer dan 20 kilo per dag verorberen om voldoende voedingsstoffen binnen te krijgen en zijn daardoor bijna voortdurend aan het eten.

Gezien hun spijsverteringssysteem en gebit kunnen de dieren nog steeds als vleeseters worden beschouwd. In gevangenschap eten panda's dan ook nog wel vlees, maar alleen als het wordt aangeboden.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie