'Verliefdheid werkt net zo verdovend als cocaïne'

AMSTERDAM – Een heftige verliefdheid heeft een pijnstillende werking op het menselijk brein, die vergelijkbaar is met het effect van medicijnen. Dat blijkt uit Amerikaans onderzoek.

Intense verliefdheid kan er voor zorgen dat mensen 15 tot 45 procent minder pijn ervaren.

De amoureuze gevoelens veroorzaken een grote mate van activiteit in hersengebieden die ook worden geprikkeld door producten met een sterke pijnstillende werking zoals morfine of cocaïne.

Dat schrijven wetenschappers van de Universiteit van Stanford in het wetenschappelijk tijdschrift PloS One.

Loterij

“Als mensen een overweldigende verliefdheid doormaken, vinden er significante veranderingen in hun brein plaats, die hun ervaring van pijn beïnvloeden”, verklaart onderzoeker Sean Mackey op nieuwssite Physorg.com. “Er worden zogenaamde beloningsgebieden actief die ook worden geprikkeld als je cocaïne neemt of de loterij wint.”

De wetenschappers kwamen tot hun conclusies door hersenscans te maken van verliefde mannen en vrouwen die af en toe naar foto’s van hun partner mochten kijken. Ondertussen werden de handpalmen van de proefpersonen licht gepijnigd met een computergestuurd hitte-element.

Afleiding

Aan het einde van het experiment moesten de deelnemers nauwkeurig aangeven hoe veel pijn ze hadden gevoeld op verschillende momenten. De resultaten wezen uit dat het kijken naar een foto van hun geliefde een sterke pijnstillende werking had op hun brein.

“We hebben ons vooral geconcentreerd op mensen die de eerste fase van een passionele liefde doormaakten”, aldus Mackey. “We wilden proefpersonen die zich euforisch en energiek voelden."

Ter vergelijking werd ook getest of de proefpersonen het effect van het pijnlijke hitte-element konden bestrijden door hun gedachten te verzetten met simpele opdrachtjes. Zo stelden de wetenschappers hen vragen als: noem zo veel mogelijk sporten waarbij geen bal wordt gebruikt?

Primitieve hersendelen

Ook door deze vorm van afleiding nam de pijn bij de proefpersonen af. Maar het gemeten effect op hun hersenen was minder sterk dan bij het staren naar de foto van hun geliefde.

“Bij de afleidingstest werden vooral hogere hersengebieden beïnvloed die betrokken zijn bij cognitief denken", aldus onderzoeker Jarred Younger. "De pijnstillende werking van liefde is meetbaar in meer primitieve gedeeltes van het brein, die pijnsignalen mogelijk direct blokkeren in het ruggenmerg."

Behandeling

Volgens de wetenschappers kunnen hun bevindingen mogelijk leiden tot nieuwe manieren om pijn te bestrijden, zoals stimulatie van bepaalde hersengebieden. "Deze onderzoeksresultaten laten zien dat we niet altijd op medicijnen hoeven te vertrouwen bij het bestrijden van pijn", aldus Younger.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie