Het zomert op ijskoude Neptunusmaan

AMSTERDAM - Uit de allereerste infraroodanalyse van de Neptunusmaan Triton blijkt dat het volop zomer is op het zuidelijk halfrond van dit hemellichaam.

Europese astronomen hebben met de Very Large Telescope koolmonoxide in de ijle atmosfeer van Triton ontdekt en detecteerden (voor het eerst met een telescoop op aarde) ook methaan.

Uit de waarnemingen blijkt dat de atmosfeer van Triton in de loop van de seizoenen verandert en dikker wordt als zij wordt opgewarmd.

Seizoensveranderingen

Door de grote afstand tot de zon verlopen de seizoensveranderingen wel trager dan die op aarde: een seizoen duurt op Triton iets meer dan veertig jaar. Op Triton, waar de gemiddelde oppervlaktetemperatuur rond de -235 graden Celsius ligt, is het momenteel zomer op het zuidelijk halfrond en winter op het noordelijk halfrond.

Nu het zuidelijk halfrond opwarmt, sublimeert een dunne laag bevroren stikstof, methaan en koolmonoxide op het oppervlak tot gas, waardoor Tritons ijzige atmosfeer langzaam dikker wordt. Op basis van de gemeten hoeveelheid gas schatten de sterrenkundigen dat de luchtdruk sinds 1989 met een factor vier is gestegen.

Luchtdruk

De huidige waarde ligt tussen de 40 en 65 microbar - 20.000 keer lager dan de luchtdruk op aarde. De aanwezigheid van koolmonoxide (CO) op Triton was al bekend, maar nu is ook ontdekt dat zich op het oppervlak tien keer meer CO bevindt dan in de diepere lagen, en dat het dit laagje is dat de atmosfeer voedt.

De atmosfeer van Triton bestaat overwegend uit stikstof, maar ook methaan blijkt een belangrijke rol te spelen.

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie