Lancering Columbus op 7 februari

NOORDWIJK - Het Europese ruimtelaboratorium Columbus gaat op donderdag 7 februari om op weg naar het internationale ruimtestation ISS.

Dat heeft het Europese ruimtevaartagentschap ESA vrijdag bekendgemaakt.

Ruimtelaboratorium

Met de spaceshuttle Atlantis vertrekt de Columbus om 20.27 uur Nederlandse tijd vanaf Cape Canaveral in Florida. Het ruimtelaboratorium is de belangrijkste ESA-bijdrage aan het station.

Aan boord zijn vijf Amerikanen, de Franse astronaut Leopold Eyharts en zijn Duitse collega Hans Schlegel. De lancering is al diverse keren uitgesteld.

Columbus

Columbus is een cilindervormige module met een doorsnede van vierenhalve meter en biedt ruimte aan tien autonome laboratoria, die zo groot zijn als een telefooncel.

Elk lab beschikt over eigen energie- en koelsystemen en eigen video- en dataverbindingen met de onderzoekers op aarde.

Onderzoeksmogelijkheden

De laboratoria zijn door ESA ontwikkeld om een zo groot mogelijk aantal onderzoeksmogelijkheden in een zo klein mogelijke ruimte te kunnen onderbrengen.

Elk lab heeft zijn eigen specialiteit. Zo dient het biolab voor onderzoek naar micro-organismen, cellen en weefsels, en zelfs kleine planten en insecten.

Menselijk lichaam

Verder zijn er laboratoria waarin de effecten op het menselijk lichaam van een zeer langdurig verblijf in de ruimte kan worden bestudeerd, of het gedrag van metalen of legeringen, dan wel de gedragingen van vloeistoffen in een staat van gewichtloosheid.

Wetenschappers in een controlecentrum in Oberpfaffenhofen in Duitsland coördineren op aarde het ruimteonderzoek.

Handschoenenkast

Het Nederlandse bedrijf Bradford Engeneering maakte voor de Columbus een bijzondere handschoenenkast ter grootte van een telefooncel.

Het is een transparante kast met daarin twee rubberen handschoenen. Daarmee kunnen astronauten experimenten uitvoeren in een volledig van de omgeving afgesloten ruimte.

Koppelen

Tijdens hun elf dagen durende trip moeten Eyharts en Schlegel het lab aan het ruimtestation koppelen en bedrijfsklaar maken.

Schlegel speelt een sleutelrol in twee van drie geplande ruimtewandelingen tijdens de missie. Eyharts zal drie maanden in het ruimtestation blijven en ziet toe op de ingebruikname van het ruimtelab en zijn wetenschappelijke faciliteiten.

Voorbereidingen

De voorbereidingen hebben een kleine twintig jaar gevergd. Begin jaren negentig heeft de Nederlandse toenmalige astronaut Wubbo Ockels nog aan Columbus gewerkt.

Door de ramp met de Columbia in 2003 gaat Columbus veel later dan voorzien de ruimte in. Bij dat ongeluk raakte het ruimteveer tijdens de terugkeer in de dampkring oververhit en viel uiteen. Daardoor kwamen alle zeven inzittenden om.

Aanpassingen

Tot aan de lancering op 7 februari zullen ingenieurs van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA nog enkele aanpassingen doen aan de brandstofsensoren die eerdere lanceerpogingen in 2007 verhinderden.

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie