Zoeken naar tienden: Verstappens strijd om aansluiting bij de topteams

Tijdens het Grand Prix weekeinde in Spanje gaat het sinds donderdag maar over één ding: updates. Het moet onder anderen Max Verstappen weer in staat stellen om voor het podium te kunnen strijden. Hoe zit dat? Een analyse.

De race in Spanje betekent jaarlijks na een aantal Grands Prix 'ver weg' de eerste race in West-Europa van het seizoen, waarbij met name de topteams traditioneel uitpakken met een keur aan verbeteringen aan de auto’s.

In aanloop naar de GP in Barcelona werden zelfs geruchten verkondigd dat het Red Bull van Verstappen met een volledig nieuwe auto aan de start zou verschijnen. Niets bleek minder waar, maar desondanks pakte het team van de Nederlander inderdaad flink uit om de tot nu toe tegenvallende RB13 te verbeteren.

Een goede Formule 1-auto moet in de eerste plaats betrouwbaar zijn (want het heeft immers geen zin om snel te zijn als je de finish niet haalt), de auto moet zo veel mogelijk vermogen hebben en bovendien zo veel mogelijk grip hebben. Hoe meer grip, hoe sneller de auto door de bochten gaat.

Aan de slag

Bij Red Bull schortte het dusver in 2017 aan alle drie deze factoren. Er waren meerdere uitvalbeurten, waaronder voor Verstappen met een remprobleem in Bahrein. Er werd daarnaast door de coureurs veel geklaagd over de grip. En bovenal, iets waar Verstappen sinds zijn debuut in 2015 al door wordt geplaagd, een gebrek aan vermogen.

Voor dat laatste is Red Bull afhankelijk van motorenleverancier Renault, wiens krachtbron onderdoet voor de ijzersterke turbomotoren van Ferrari en met name Mercedes. Maar met het verkrijgen van meer grip en de betrouwbaarheid ging Red Bull aan de slag.

Het resultaat mocht er zijn vrijdag, toen de RB13 met Verstappen aan het stuur voor het eerst op de baan verscheen. De auto heeft een nieuwe voorvleugel en achtervleugel en een nieuwe vloer. Dit zijn de onderdelen die voor de neerwaartse kracht zorgen en de auto op het asfalt drukken. "Een grote stap", zei Verstappen zaterdag dan ook na een vijfde tijd in de kwalificatie, op zes tienden van poleman Lewis Hamilton. In Sochi twee weken geleden moest hij nog bijna 2 seconden toegeven op de snelste tijd van Vettel.

"Ik denk dat het een redelijk reëel beeld geeft van waar we nu staan", stelde Verstappen. "Dit is wel een van de betere circuits voor ons, maar ik denk dat het gat nergens meer groter zal zijn dan een seconde."

Knappe prestatie

Het inlopen op Ferrari en Mercedes is een knappe prestatie van het team van Red Bulls meesterontwerper Adrian Newey, want ook de twee teams die in de Formule 1 momenteel de dienst uitmaken verschenen met vernieuwingen in Barcelona.

Met name Mercedes had met een keur aan nieuwe onderdelen flink uitgepakt. Dat mocht ook wel, want het team van Hamilton en Valtteri Bottas heeft inmiddels een hele reeks toptechneuten in dienst, waaronder de vorig seizoen bij Ferrari vertrokken James Allison.

Mercedes heeft sinds 2014 de sterkste motor van het veld en ook in 2017 blijft dat het grootste wapen in de opgelaaide strijd met Ferrari. Met name in het laatste deel van de kwalificatie wordt het vermogen van de V6-turbomotor opgeschroefd, wat ook in Spanje Hamilton de pole position opleverde.

Goede basis

Ferrari hijgt echter in de nek van Mercedes en was in de eerste vier races al geregeld sneller. Sebastian Vettel won twee GP's met de SF70H en kwam in Barcelona nipt tekort om net als een race eerder in Rusland op pole te staan. Hij gaat aan de leiding in de WK-stand.

Dat Ferrari het zo goed doet is een knappe prestatie van het door de relatief jonge Italiaan Mattia Binotto geleide technische team van Ferrari. In Barcelona waren er relatief weinig updates bij de Italiaanse formatie, maar de basis van de auto is gewoon goed. Vooral de manier waarop de wagen in balans blijft op de kerbstones bleek in Sochi doorslaggevend. Iets waar het team het hele seizoen plezier van zal beleven.

In tegenstelling tot Renault is Ferrari er bovendien wél in geslaagd om Mercedes enigszins bij te halen. Als de Mercedes-krachtbron al sterker is, dan is het verschil niet groot. Vettel moest in Barcelona wel al naar zijn derde (van de toegestane vier) motor van het seizoen, wat het team belemmert in het doorvoeren van updates.Maar verder is de 'Scuderia' bezig aan een goed seizoen.

Hamilton ziet de verschillen tussen Ferrari en Mercedes ondanks de updates in Barcelona dan ook niet oplopen. "We hebben ongeveer identieke stappen gezet", zei de Brit vrijdag. "Er is niet echt iets veranderd."

Gezien de kwalificatie op zaterdag kreeg hij gelijk. De strijd is nog steeds ongemeen spannend. Doorslaggevend is hoe de auto’s met de banden omgaan. Volgens Hamilton is het met de huidige Pirelli-banden ontzettend moeilijk om ze in de juiste prestatie' window' te krijgen, de temperatuur waarop de banden het beste presteren. Op het bandenvlak lijkt Ferrari dit seizoen dan ook iets sterker dan Mercedes.

Afwachten

En wanneer kan Red Bull zich dan echt in de strijd vooraan melden? Daarvoor is weer een grote update nodig, van Renault. Die zit al enige tijd in de pijplijn, maar volgens Renault-teambaas Cyril Abiteboul heeft de motorenafdeling van de Franse fabrikant moeite om het "volledige potentieel van de motor te benutten". Met andere woorden: Als het vermogen wordt opgeschroefd, gaat de motor stuk.

Red Bull-teambaas Christian Horner oogde in Barcelona ontstemd over de gang van zaken bij zijn motorenleverancier. "We willen nu wel weten wanneer we een update mogen verwachten", aldus Horner vrijdag. Eerst werd de verbetering verwacht tijdens de volgende race in Canada, vervolgens werd het volgens de geruchten weer een race later in Azerbeidzjan. Abiteboul hield zich in zijn fraaie Franse accent op de vlakte: "The performance update will come in a few races".  

De eerste stap is dan misschien gezet, Verstappen moet nog even afwachten of hij écht structureel om het podium kan meedoen met de RB13. 

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie