Kans op wereldtitel Verstappen vooral afhankelijk van de tekentafel

Na een leerjaar bij Toro Rosso en een vrij snelle overstap naar het topteam van Red Bull Racing begint Max Verstappen aan zijn eerste serieuze seizoen aan de top van de Formule 1. Dus vraagt heel Nederland zich af: maakt hij ook kans op de titel? Een analyse.

De Formule 1 begint dit weekeinde in het Australische Melbourne aan een van de belangrijkste seizoenen uit de geschiedenis van de sport. Jaren waren er klachten dat de auto's te langzaam waren, te weinig geluid maakten en vooral te makkelijk te besturen waren, wat alleen al bleek toen een 17-jarige Verstappen redelijk eenvoudig in kon stappen en mee kon komen.

Nu is er ingegrepen. De auto's hebben dit jaar weer proporties die je bij de koningsklasse van de autosport mag verwachten.

Ze zijn vooral gegroeid in de breedte: bredere banden, bredere vleugels, een bredere vloer en bredere sidepods. En belangrijker, ze zijn door deze aanpassingen ook meerdere seconden per ronde sneller. De coureurs moeten daardoor harder werken om de auto te besturen, waardoor de uitdaging groter is. Wat dat betreft is de missie nu al geslaagd.

Overhoop

Een bijkomend effect van zo'n regelwijziging is vaak dat de slagorde enigszins overhoop wordt gegooid. Mercedes heeft de sport al jaren stevig in zijn greep, en het is voor de fans en de sport beter als er weer meer strijd is tussen de teams om de overwinningen.

In andere grote raceklassen als het Amerikaanse Nascar is de voorspelbaarheid wie er gaat winnen veel kleiner. De afgelopen jaren kon je in de Formule 1 echter zonder zorgen geld inzetten op een overwinning van Mercedes.

Is ook de missie geslaagd om Mercedes minder dominant te maken? Er is nog geen race verreden, maar het lijkt geen volledig succes. Lewis Hamilton was vrijdag in beide vrije trainingen in Melbourne de snelste en Mercedes lijkt daarmee 'gewoon' weer de beste auto te hebben. Ferrari is ogenschijnlijk iets dichterbij gekomen en heeft zich weer voor de Red Bull van Verstappen genesteld. 

Stroef

Datzelfde Red Bull begint net als vorig seizoen stroef. De bonus voor Hamilton is dat wereldkampioen Nico Rosberg het na zijn wereldtitel in 2016 wel genoeg vond en onverwacht stopte. Vervanger Valtteri Bottas moet waarschijnlijk nog wennen, maar de vraag is of hij Hamilton überhaupt wel aankan, zoals Rosberg dat de afgelopen jaren wel regelmatig lukte.

En Verstappen dan? Zijn lot ligt in handen van de technische afdelingen van Red Bull en Renault. Red Bull begon vorig jaar ook niet in grootse vorm aan het seizoen, maar groeide wel langzaam in het jaar. Het gevolg was dat het team qua snelheid Ferrari voorbij streefde, mede dankzij de komst van Verstappen en ondanks de handicap van de relatief zwakke Renault-motor.

Bij Renault werd al lang naar dit seizoen uitgekeken, want voor het eerst sinds 2014 mocht er een volledig nieuwe motor worden ontwikkeld. Die kans hebben de Fransen met beide handen aangegrepen. De motor is volledig nieuw en heeft volgens analisten onder meer het 'gesplitste turbo'-principe waar Mercedes al sinds 2014 met veel plezier gebruik van maakt.

Renault heeft al aangekondigd dat de krachtbron in de loop van het seizoen steeds meer vermogen moet krijgen. Betrouwbaarheid krijgt vooralsnog even voorrang, vermoedelijk ook omdat men in het hoofdkantoor voorlopig wel genoeg rokende Renault-motoren voor een miljoenenpubliek op televisie heeft gezien. Autofabrikanten zitten niet in de Formule 1 om hun naam te grabbel te gooien.

Gezichtsverlies

Verstappen kan dit seizoen dus op een sterk verbeterde motor rekenen, al is dat natuurlijk maar relatief. De concurrentie zit ook niet stil.

Ook Ferrari en Mercedes hebben flink geïnvesteerd in hun krachtbronnen. Honda ook, maar de Japanners krijgen het maar niet voor elkaar om hun partner McLaren een fatsoenlijke motor te leveren. Het gevallen topteam heeft volgens de geruchtenmolen zelfs bij Mercedes gepolst of ze in 2018 weer terug mogen keren bij de Duitse fabrikant. Voor Honda zou dat gezichtsverlies van onmetelijke proporties zijn, dus de Japanners geven het voorlopig nog niet op.

Die problemen heeft Red Bull niet, en eigenlijk is de opdracht voor het team van Verstappen vrij eenvoudig, wil de Nederlander dit jaar een gooi naar de titel kunnen doen: win de ontwikkelingsstrijd met Mercedes en Ferrari.

Absolute top

Red Bull heeft met de legendarische Britse ontwerper Adrian Newey nog steeds de absolute top in huis als het om ontwikkeling gaat. Dit seizoen hebben de ontwerpers op aerodynamisch gebied meer vrijheden en vooral op dát gebied is Newey altijd een uitblinker geweest. De verwachting is dan ook dat Red Bull zich in de loop van het seizoen nog sterk gaat verbeteren.

Newey zei tijdens de tests in Barcelona dat de RB13, zoals de nieuwe auto van Verstappen heet, in principe redelijk eenvoudig is ontworpen om de luchtweerstand zo laag mogelijk te houden, en dat het team nu zoekt naar meer neerwaartse kracht (of downforce). Dat zorgt ervoor dat de auto tegen het asfalt wordt gedrukt en dus harder door de bocht kan.

Als het team er in slaagt om de auto in grotere stappen te verbeteren dan de concurrentie, met hulp van Renault, dan moeten er weer races gewonnen kunnen worden. De strijd wordt niet alleen gestreden op de baan, maar ook op de tekentafels en computers van de ontwerpers en in de windtunnel.

Kolossale opgave

Is dat dan genoeg voor de wereldtitel voor Verstappen of zijn teamgenoot Daniel Ricciardo? Gezien de huidige stand van zaken lijkt dat een kolossale opgave. Dan had Red Bull nu eigenlijk al in betere vorm moeten verkeren en zouden zowel Mercedes als Ferrari in de loop van het seizoen veel relatieve snelheid inleveren. Er is altijd een kans, maar de kans is niet heel groot.

Bovendien zijn er nog genoeg andere uitdagingen voor Verstappen. Meer races winnen bijvoorbeeld, maar vooral ook zijn naam als beste inhaler bevestigen. Ook die uitdaging is dit seizoen groot, want door de nieuwe regels is de verwachting dat het inhalen lastiger is geworden.

Toch zal dat vaker op de baan moeten gebeuren dan in de pitstraat, want door de nieuwe banden van Pirelli is de verwachting dat er in veel races maar één keer gestopt wordt. Inhalen is dit jaar dus van vitaal belang en misschien wel een vak apart. Een vak dat Verstappen tot in de puntjes beheerst.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie