Stalken en achtervolgen: Hoe weet TMZ altijd alles van beroemdheden?

De ruzie tussen Johnny Depp en Amber Heard, de dood van Prince en recentelijk de scheiding van Brad Pitt en Angelina Jolie. Ze werden allemaal als eerste naar buiten gebracht door 's wereld bekendste entertainmentsite: TMZ. Hoe lukt het TMZ om keer op keer journalisten en beroemdheden wereldwijd te verbazen met hun scoops?

De tekst 'TMZ has learned' (TMZ heeft ontdekt) is geen vreemde op de entertainmentsite. Dagelijks worden er berichten geplaatst waarin TMZ claimt de eerste te zijn die met het nieuws komt. TMZ staat voor the thirty-mile-zone (dertig mijl-zone, ongeveer 50 kilometer) en verwijst naar de grootte van het gebied Hollywood.

Hoewel de sfeer in de berichten van TMZ als quasi-serieus kan worden omschreven, volgen wereldwijd media de site op de voet. Als stelregel wil je als journalist altijd minimaal een tweede bron raadplegen, bij TMZ kun je er vrijwel altijd van uitgaan dat wat ze brengen klopt.

De dood van Prince werd door NU.nl gepusht (het versturen van een bericht naar alle mobiele app-gebruikers) mede op basis van TMZ, RTL Nieuws verstuurde deze week een pushbericht over de scheiding van ‘Brangelina’ nadat de entertainmentsite erover had bericht.

De berichtgeving van TMZ wordt anno 2016 als betrouwbaar aangemerkt. In de beginjaren was dit zeker niet altijd het geval. De objectiviteit en de grenzen die de redactie van TMZ overschrijdt zijn voor veel media-ethici reden om de site links te laten liggen.

Schandalen

Een van de bekendste schandalen van TMZ is de dood van clubganger Andre Lowe bij een nachtclub in Los Angeles (de standplaats van de site). Een verslaggever was aanwezig en filmde het neerschieten van Lowe en plaatste dit materiaal vervolgens zonder toestemming van zijn familie op de entertainmentsite. Na veel protest en ruim 200.000 handtekeningen om het materiaal te verwijderen moest de hoofdredactie overstag.

In maart 2013 berichtte TMZ over rapper Lil Wayne, die in coma zou zijn geraakt. De muzikant was echter volgens meerdere mensen "gewoon in leven" en lag volgens vrienden helemaal niet in het ziekenhuis. De vader van Lil Wayne meldde op Twitter dat er inderdaad iets aan de hand was met zijn zoon, maar alle partijen ontkenden dat de rapper een overdosis had genomen.

Ook ging TMZ volgens velen over de schreef toen het een video publiceerde van het ongeluk waarbij komiek Tracy Morgan betrokken was. De dochter van een van de slachtoffers vroeg de website de video offline te halen, maar dat weigerde TMZ. Hierna volgden veel bezwaren van beroemdheden, waaronder Louis C.K. en Judd Apatow

“TMZ heeft meer iets weg van een spionagebedrijf dan een journalistieke redactie”
The New Yorker

Belangrijke scoops

De site werd opgericht in 2005 door Harvey Levin, die tegenwoordig nog steeds de hoofdredactie invult. De voormalig advocaat begon bij televisiezenders, waar hij onder meer verslag deed van de O.J. Simpson-moordzaak.

Een van de eerste grote zaken die TMZ naar buiten wist te brengen was de arrestatie van acteur Mel Gibson, die werd aangehouden vanwege het rijden onder invloed en het uitschelden van politieagenten. Op basis van een vier pagina's tellend PDF-bestand 'breakte' TMZ het verhaal van Gibson, die uiteindelijk op borgtocht vrijkwam. Het was het moment waar de website begon op te vallen bij verschillende media.

Rihanna

Drie jaar later wist TMZ als eerste het bericht te brengen (en te bevestigen) dat rapper Chris Brown zijn vriendin Rihanna had mishandeld. Niet alleen dat, ook de foto’s waarop Rihanna met blauwe plekken te zien was werden gepubliceerd.

De politie van Los Angeles (LAPD) stelde een onderzoek in naar de agenten die mogelijk betrokken waren bij het lekken van de foto’s. TMZ bleef volhouden de foto’s legaal in bezit te hebben gekregen, maar beschermde hierin zijn bron(nen).

Brown haalde later uit naar TMZ op Instagram. "Wanneer je terugkijkt op je leven als je bijna dood gaat en gaat bedenken wat je eigenlijk hebt bereikt in je leven. Mensen kapotmaken en de nummer 1 bron zijn in negativiteit."

Overlijden

TMZ is ook vaak een van de eerste website’s die het overlijden van beroemdheden weet te melden en bevestigen. Op 25 juni 2009 wist de site als eerste medium de dood van zanger Michael Jackson te brengen. De tip kwam binnen op de redactie en TMZ kon de tip bevestigen door te bellen met een van de beveiligers van Jackson en zijn vader Joe Jackson. De zanger was achttien minuten overleden toen TMZ al een artikel op hun website had. 

Nieuwszenders als CNN liepen ver achter en kregen pas na drie uur een officiële bevestiging. De status van TMZ als betrouwbare nieuwssite groeide.

Een recente dood die TMZ kon bevestigen was die van Prince op 21 april. Middels een pushbericht werden de miljoenen lezers van TMZ geïnformeerd over het overlijden. Maar niet alleen het overlijden van Prince wisten ze te brengen, ook de nasleep werd op de voet gevolgd.

Het overlijdenscertificaat, het gebruik van medicijnen die mogelijk tot zijn dood leidden, de behandelingen die hij onderging voorafgaand aan zijn dood tot foto's die bewezen dat Prince de avond voor zijn overlijden nog lopend onderweg was naar een apotheek. Overal liep TMZ ver voor op de rest van de entertainmentwereld.

Scheidingspapieren

Maar hoe komt TMZ aan de scheidingspapieren van Angelina Jolie en de beelden van een beschonken Mel Gibson? In de afgelopen jaren hebben verschillende oud-medewerkers en fotografen meer inzicht gegeven in de werkwijze van de entertainmentsite. Een bekende manier van hun nieuwsgaring is het posten bij rechtbanken.

In de grote rechtbanken in New York en Los Angeles (waar veel internationale sterren wonen) zijn meerdere verslaggevers dagelijks op zoek naar nieuws. Dat varieert van een boete voor het rijden onder invloed en scheidingen tot alimentatieverplichtingen.

“Ik word vaak gebeld door mensen die me een klootzak noemen”
Harvey Levin - Oprichter TMZ

Burger betalen

Het is in de journalistiek niet heel gebruikelijk, maar TMZ maakt er nuttig gebruik van: het betalen van bronnen. Hierdoor wordt het aantrekkelijk voor burgerjournalisten om in het geval van (het vermoeden van) een scoop de site in te schakelen. Het is gissen naar de hoogte van de beloning, omdat dit vermoedelijk ook afhangt over welke beroemdheid het gaat en hoe 'heftig' de primeur is. De verdiensten voor een primeur (met video) lopen naar schatting wel in de duizenden dollars.

Wel is bekend dat een New Yorkse hotelbediende die de camerabeelden, waarop te zien is hoe Jay-Z in een lift wordt geslagen door zijn schoonzus Solange Knowles, hiervoor zo'n 250.000 dollar (ruim 223.000 euro) heeft gekregen. De medewerker van het hotel is na het lekken overigens ontslagen.

Deze hotelmedewerker is zeker niet de enige die graag meewerkt aan het zorgen voor primeurs van TMZ. Politiemensen, rechtbankmedewerkers, privéchauffeurs, lijkschouwers, luchthavenpersoneel, kappers, winkelbediendes, obers en beveiligers klappen regelmatig uit de school. Het is onduidelijk hoeveel tips de redactie dagelijks binnenkrijgt, maar geschat wordt dat het zeker in de honderden loopt.

Het tijdschrift The New Yorker bestempelt TMZ eerder als een spionagebedrijf dan als een journalistieke redactie.

“Als je Lindsay 5.000 dollar biedt dan poseert ze voor je”
Oud-fotograaf TMZ

Weigeren

Toch doet TMZ niet altijd iets met tips die zij binnenkrijgen. Een anonieme tipgever belde in 2011 naar de redactie om te vertellen dat ze een video van de toen vijftienjarige Justin Bieber had, waarin hij onder de douche acapella zijn liedje One Less Lonely Girl zong. 'Girl' had hij echter veranderd in 'Nigger'.

Nadat hoofdredacteur Levin contact zocht met Biebers manager Scooter Braun voor een reactie, zei Braun dat het leven van Bieber zou worden verwoest als het filmpje online zou verschijnen. Levin sprak de volgende dag opnieuw met Braun en vertelde de manager dat "hij er niet van kon slapen". Levin besloot het filmpje niet te publiceren. "Heel veel mensen bellen me op en noemen mij een klootzak. Ze zeggen 'Fuck you'."

De manager van Bieber zou toen in tranen zijn uitgebarsten en later heeft de zanger Levin persoonlijk bedankt.

Ook zijn er andere grenzen voor Levin. Schandalen die de carrière van kindsterren kunnen ruïneren en die familierelaties kunnen 'breken', zijn voor de hoofdredacteur redenen om niet tot publicatie over te gaan. "Veel mensen vragen mij hoe we aan het nieuws komen. We willen nieuws brengen. Ik bedoel, dat is wat er van ons wordt verwacht."

Daarnaast hekelt Levin de 'paparazzi-attitude': het in gevaar brengen van beroemdheden voor een 'scoop'. Een bekend voorbeeld is het overlijden van prinses Diana. Levin noemde deze fotografen "criminelen die in de cel thuishoren".

Beroemdheid betalen

Dan zijn er ook nog de beroemdheden die zélf naar TMZ toestappen met een verhaal. Het is lastig voor te stellen dat beroemdheden die vermoedelijk al moeilijk normaal over straat kunnen, zelf paparazzo tippen over (achterklap) gebeurtenissen in hun leven, maar het gebeurt.

Een fotograaf van TMZ verklapte in een vraag-en-antwoord-gesprek op website Reddit dat het regelmatig voorkomt dat een beroemdheid zelf iets extra's wil bijverdienen en daarom de site inschakelt om gefotografeerd te worden. De bekendheid in kwestie kan zelfs (extra) worden betaald om zijn of haar hoofd weg te draaien van de camera. Caught in the act, zoals TMZ het omschrijft.

Een van de beroemdheden die door de fotograaf wordt genoemd is Lindsay Lohan. "Als je Lindsay 5.000 dollar biedt dan doet ze het. Net als Kim Kardashian, Tila Tequila en de tweeling die met Hugh Hefner heeft afgesproken."

Ook managers van beroemdheden tippen de site regelmatig.

Stalken en opwachten

Een andere methode die de website toepast is door simpelweg op de beroemdheid zelf te wachten, of hem of haar zelfs te stalken. Regelmatig staan de verslaggevers naast de uitgang van het vliegveld van Los Angeles om daar personen als Kanye West en Lionel Richie op te wachten. Dat is niet zonder gevaren voor de fotograaf: West sloeg in 2013 nog een paparazzo die hem stond op te wachten 

En als de camera draait, dan willen de beroemdheden vast wel een antwoord geven. Hoe kort een reactie ook is, het wordt bijna altijd geplaatst op TMZ. Er verschijnen geregeld filmpjes op de website waarin de filmer van TMZ achter een beroemdheid op een fiets aanrent.

Dat ging in 2009 mis bij acteur Woody Harrelson. Op een vliegveld van New York sloeg hij een fotograaf van TMZ die hem opwachtte. Volgens Harrelson zag hij de fotograaf aan voor een zombie, nadat hij net klaar was met de opnames van de film Zombieland. "Ik zat nog te veel in mijn rol."

“TMZ maakt mensen kapot en is de nummer 1 in negativiteit”
Chris Brown

Legaal

Maar zorgt de werkwijze van TMZ niet voor veel rechtszaken? Oprichter Levin is advocaat en werkt al tijden in de entertainmentwereld en weet hierdoor goed wat wel en niet (legaal) mag en kan. Het gebeurt daarom ook zelden dat de website wordt aangeklaagd.

De werkwijze die TMZ toepast staat als een huis en zorgt zeker de laatste jaren voor veel primeurs. Met de innovaties van sociale media en smartphones is de verwachting dat het alleen maar meer gaat worden de komende jaren en dus groeit  ook het aantal tips dat bij de redactie van TMZ binnenkomt alleen maar. De beroemdheden zullen er nog meer bewust van worden dat ze overal in de gaten worden gehouden.

Levin lijkt voorlopig nog niet klaar te zijn met zijn levenswerk en is vastberaden om ook de komende jaren nog het nieuws te brengen van beroemdheden. En met de werkwijze, de burgerjournalistiek en de merchandise heeft het bedrijf een gouden formule ontwikkeld die de site genoeg geld oplevert om ook de komende jaren succesvol door te gaan.

De beroemdheden moeten er mee leren leven.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie