Microsoft steekt miljarden in LinkedIn (en laat het met rust)

Microsoft zorgde in juni voor verbazing met de grootste aankoop in de geschiedenis van het bedrijf: LinkedIn werd overgenomen voor 26,2 miljard dollar. Waarom wordt deze overname wel succesvol?

Het bedrijf slokte zonder succes de smartphonetak van Nokia en het advertentiebedrijf aQuantive op, voor bedragen van respectievelijk 7,2 miljard en 6,2 miljard dollar. In beide gevallen liep dat uit op een fiasco, waarbij het volledige overnamebedrag werd afgeschreven.

Bij de overname van LinkedIn moet dat natuurlijk anders lopen. Het is de eerste grote aankoop van Microsoft onder leiding van de nieuwe directeur Satya Nadella, die de prioriteiten van het bedrijf al behoorlijk op de schop heeft gegooid.

En Microsoft heeft goed gekeken naar andere recente tech-overnames om de LinkedIn-deal structuur te geven. In een blogpost over de overname legt LinkedIn-baas Jeff Weiner op simpele wijze uit waarom hij zijn bedrijf aan Microsoft sleet: "Satya had me at 'independence'." Ofwel: "Satya overtuigde me met onafhankelijkheid".

LinkedIn blijft onder Microsoft bestaan als onafhankelijke afdeling, met Weiner als eigen CEO. Dat is "een model dat met groot succes is gebruikt door bedrijven als YouTube, Instagram en WhatsApp", schrijft Weiner. En het is een model dat Silicon Valley steeds aantrekkelijker lijkt te vinden.

Jeff Weiner

Jeff Weiner

Pionier

Google was in oktober 2006 de pionier, met de overname van YouTube. Oprichters Steve Chen en Chad Hurley wilden de videosite eigenlijk onafhankelijk houden, maar konden het toen zeer hoge bod van Google (1,65 miljard dollar, nu een spectaculair koopje) niet weerstaan.

Ze spraken bij de overname wel met Google af dat YouTube onafhankelijk zou blijven. In een sarcastisch artikel deed Fortune dat destijds af als een soort grap; Chen en Hurley "genieten van de laatste momenten van relevantie", schreef het blad.

"In plaats van leiding geven aan een revolutie, zullen ze een experiment uitvoeren om te zien of een bedrijf dat is gebaseerd op gemeenschapsprincipes kan overleven binnen een groter bedrijf met een eigen cultuur."

“Chad Hurley en Steve Chen, de jonge oprichters van YouTube, genieten van hun laatste momenten van relevantie”
Fortune, 2006

Bolwerk

Ondanks zulke scepsis is YouTube in de bijna tien jaar sinds de overname inderdaad min of meer een los bolwerk binnen Google gebleven. Het bedrijf heeft zelfs een eigen hoofdkantoor in San Bruno, een half uur rijden vanaf de Google-campus in Mountain View.

Die strategie heeft Google geen windeieren gelegd. YouTube is nog altijd verreweg de grootste videosite, met meer dan een miljard gebruikers en een sterk stijgende omzet (al draait de site naar verluidt nog altijd geen winst).

Juist de eigen cultuur van YouTube lijkt ervoor te hebben gezorgd dat de site kon overleven. YouTube kan waar nodig meeliften op het succes van Google-producten als Android, waarop de YouTube-app standaard geïnstalleerd wordt, maar wordt niet afgeremd door mislukkingen als het sociale netwerk Google+.

Volgens een recent boek over de overnamestrategie van Google wilde het management van het bedrijf de innovatieve cultuur van YouTube in stand houden. "YouTube groeide zo snel dat ze bang waren om het te verpesten, zoals grote bedrijven soms doen als ze kleinere bedrijven overnemen", aldus een anonieme productmanager.

Voorbeeld

Andere bedrijven hebben geleerd van dit voorbeeld. Met name Facebook heeft in de afgelopen vier jaar al twee grote overnames gedaan naar het voorbeeld van YouTube.

Instagram werd in 2012 aangeschaft voor 1 miljard dollar, maar de app bleef sindsdien op eigen benen staan. Het is weliswaar mogelijk om met een Facebook-account in te loggen op Instagram, maar dat is ook zo'n beetje de enige koppeling tussen de twee netwerken.

Ook zonder integratie met het veel grotere Facebook is Instagram blijven groeien als kool, naar meer dan 400 miljoen gebruikers. Binnen de sociale foto-app heerst bovendien een andere sfeer, die misschien wel verloren was gegaan als gebruikers naar Facebook hadden moeten migreren.

Twee jaar geleden nam Facebook voor het astronomische bedrag van 19 miljard dollar WhatsApp over. Die app heeft nog geen enkele koppeling met Facebook gekregen, en het moederbedrijf steekt zelfs veel middelen in het concurrerende Facebook Messenger. Welke van de twee ook als winnaar uit de bus komt in de strijd om de enorme markt voor chat-apps, Facebook wint altijd.

Alphabet

Bij Google is het nieuwe overnamemodel inmiddels tot de kern van de bedrijfsstructuur doorgedrongen. Vorig jaar werd het nieuwe moederbedrijf Alphabet opgericht. Onder de paraplu van Alphabet gaan verschillende onderdelen van Google als losse ondernemingen verder, zoals de thermostaatmaker Nest en de onderzoekstakken X en Life Sciences.

"Alphabet draait om het laten floreren van bedrijven door sterk leiderschap en onafhankelijkheid", schreef Google-directeur Larry Page bij de oprichting van Alphabet. Het O-woord prijkt nog altijd prominent in de missieverklaring van Alphabet.

“Er zal naar verwachting weinig veranderen”
Jeff Weiner

Eigen koers

Microsoft lijkt LinkedIn niet helemaal met rust te willen laten, zoals Facebook met WhatsApp doet. Directeur Satya Nadella stelde na de overname dat onderdelen van LinkedIn bijvoorbeeld kunnen worden geïntegreerd in Outlook, zodat gebruikers in één oogopslag meer informatie kunnen vinden over hun e-mailcontacten.

Maar LinkedIn blijft een eigen directie houden, die zijn eigen koers kan kiezen. "Gezien ons vermogen om onafhankelijk te opereren, zal er naar verwachting weinig veranderen", schreef directeur Weiner aan zijn medewerkers. "Je houdt dezelfde titel, dezelfde manager en dezelfde functie als nu."

Daarmee lijkt LinkedIn het pad van YouTube te willen bewandelen. Om een nieuw spreekwoord te gebruiken: synergie is zilver, onafhankelijkheid is goud.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie