Verstappen wint GP Spanje: Waarom team Red Bull hem kansen bood

Max Verstappen schreef zondag geschiedenis tijdens zijn debuut voor Red Bull Racing met zijn zege in de Grand Prix van Spanje. Zo is de Nederlander onder meer de jongste winnaar ooit in de Formule 1. Waarom zijn de podiumkansen van Verstappen zo gestegen sinds zijn promotie vanaf het opleidingsteam Toro Rosso?

Verstappen neemt bij Red Bull het stoeltje over van de Rus Daniil Kvyat, die is teruggezet naar Toro Rosso nadat hij Sebastian Vettel in de eerste ronde van de Russische Grand Prix tot tweemaal toe aanreed. 

Of Helmut Marko, die over de coureurs bij Red Bull gaat, die keuze maakte omdat hij Kvyat zat was of omdat hij Verstappen in het topteam wil, is nog steeds niet helemaal duidelijk. Wat in elk geval zeker is, is dat Verstappen in zijn debuutjaar en ook in de eerste vier races van 2016 uitstekend presteerde en nu debuteert bij een topteam in de Formule 1.

Verstappen was de eerste kanshebber sinds zijn vader Jos Verstappen in 1994 bij het team van Benetton reed. Maar wat maakt een team dat wordt geleid door een fabrikant van energiedrank een topformatie?

Ervaring met winnen

De laatste winst van Red Bull was al even geleden toen Daniel Ricciardo op 24 augustus 2014 de Belgische Grand Prix op zijn naam schreef. De dominantie van Mercedes en problemen met de Renault-motor achterin de Red Bull weerhielden het team ervan meer races te winnen.

Voordat de Formule 1 in 2014 overstapte naar turbomotoren was Red Bull nog het onbetwiste topteam en won het met Vettel vier wereldtitels bij de coureurs en de constructeurs. Red Bull is al sinds 2005 van de partij, maar pas toen meesterontwerper Adrian Newey zich bij het team voegde, werd het een winnende formatie. 

Sinds 2006 is er zelfs een opleidingsteam, in de vorm van Scuderia Toro Rosso. Bij dat team werd ook supertalent Vettel 'gerijpt' (hij won er zelfs een Grand Prix). Toen Vettel naar het vlaggenschip vertrok, greep het team de macht in de Formule 1, met vier wereldtitels en 38 zeges als gevolg. Mark Webber won in die jaren ook nog negen Grands Prix. Kortom: Red Bull Racing weet hoe het moet winnen.

Turbo

In 2014 kwam er echter een einde aan die dominantie. Met de invoering van de turbomotoren werden enkele sterke punten van Red Bull tenietgedaan en de trouwe motorpartner Renault kreeg het niet voor elkaar om een nieuwe krachtbron te ontwikkelen met hetzelfde vermogen en vooral dezelfde betrouwbaarheid als Mercedes en Ferrari. 

Dat seizoen won het team 'slechts' drie keer en tot overmaat van ramp voor Vettel won hij niet, maar zijn nieuwbakken (en bij Toro Rosso opgeleide) teamgenoot Daniel Ricciardo.

Vettel zocht een nieuwe uitdaging en vertrok voor het seizoen 2015 naar Ferrari. Red Bull was daarmee de stercoureur kwijt en zat bovendien met een niet-presterende motor. Geen wonder dat in 2015 geen enkele race werd gewonnen.

IJzersterk in aerodynamica

Eén van de redenen dat Red Bull sindsdien weer kan meedingen voor podiumplaatsen is dat de renstal ondanks een gebrek aan motorvermogen bouwt op een sterke aerodynamische afdeling. Een Formule 1-auto kan met hoge snelheid door bochten dankzij de voor- en achtervleugel en de 'diffuser' (een soort tunnel) aan de onderzijde, die samen neerwaartse kracht genereren; downforce. Die downforce drukt de auto op het asfalt, waardoor de banden meer grip hebben en de bochtensnelheden hoger liggen. 

Dankzij diverse trucs van ontwerper Newey was Red Bull hier in de dominante jaren absoluut het sterkst in en ook in 2016 is de formatie, ondanks minder bemoeienissen van Newey, nog steeds ijzersterk in aerodynamica en mechanische grip. Aan het ontwerp van de auto ligt het nooit bij Red Bull; Renault heeft alleen nog steeds moeite om Mercedes en Ferrari op motorenvlak bij te benen. 

Red Bull heeft in 2015 verwoede pogingen gedaan om een andere motorenpartner te vinden, maar slaagde daar niet in. Ook de auto waar Verstappen mee won heeft de Renault V6-turbo aan boord, de motor waarmee hij vorig jaar zoveel problemen kende bij Toro Rosso.

Ontwikkeling

Toch is die terugkeer naar een Renault-motor voor Verstappen gunstig. Werd aan het begin van het seizoen nog positief geschreven over het gegeven dat de Nederlander met een Ferrari-motor van 2015 ging rijden en hij dus 'eindelijk af was van die Renault'; in de eerste races werd duidelijk dat het feit dat de Ferrari-krachtbron niet meer wordt ontwikkeld nadeliger is dan gedacht. De ontwikkelingen gaan zo snel dat het in de loop van het seizoen steeds meer pijn gaat doen voor Toro Rosso.

Dat probleem is bij Red Bull niet aan de orde. Renault werkt keihard om de motor beter te maken, ook omdat de Franse fabrikant nu een eigen team heeft. In Canada - over twee races - wordt een grote update verwacht en daar profiteert Verstappen dan van mee. Renault beweert zelf dertig tot veertig pk meer uit de motor te kunnen persen.

Die ontwikkeling geldt niet alleen voor de motor, maar ook voor de auto zelf. Red Bull Racing heeft een veel groter budget en veel meer personeel dan Toro Rosso en kan de ontwikkelingsstrijd tot aan het einde van het seizoen bijbenen. Vrijwel elke race zijn er weer nieuwe onderdelen en wordt de auto (als die onderdelen daadwerkelijk een verbetering blijken) sneller gemaakt. Een blik op de kwalificatietijden tot nu toe leert dat de Red Bulls sowieso al ongeveer vijf tienden tot een seconde per ronde sneller zijn dan de Toro Rosso's.

Ricciardo 

Dat Verstappen nu teamgenoot is van de Australiër Ricciardo is zowel een voordeel als een nadeel. Ricciardo is andere koek dan Carlos Sainz, met wie Verstappen bij Toro Rosso over het algemeen weinig moeite had. Ricciardo geldt inmiddels als een onbetwiste topcoureur en Verstappen zal het in de komende races niet makkelijk hebben om zijn teammaat te verslaan.

Het voordeel: Verstappen heeft nu een teamgenoot van wie hij iets kan leren. Sainz was net zo onervaren als de Nederlander zelf en het is sowieso lastig leren van iemand die je te pas en te onpas verslaat.

Chaos

Is het dan realistisch om Verstappen dit seizoen nog vaker op het podium te verwachten? Ja en nee. Red Bull geldt in de slagorde momenteel als het derde team, achter Mercedes en Ferrari. Dat zijn vier auto's waar hij normaliter achter finisht, in een saaie en probleemloze race waarin niets gebeurt. 

Ferrari heeft dit seizoen echter al flink wat betrouwbaarheidsproblemen gehad, met uitvalbeurten voor Vettel en Kimi Raikkonen. Ook Lewis Hamilton is het seizoen in zijn Mercedes slecht begonnen, waardoor - ironisch genoeg - Verstappens voorganger Kvyat in China het podium mocht betreden.
 
Races waarin niets gebeurt zijn gelukkig een uitzondering en met een beetje chaos zoals bij de starts in China en Spanje neemt de kans op een podiumplaats voor Verstappen almaar toe. Tel daarbij op dat Renault zoals gezegd met een verbeterde motor komt én dat er nog een aantal circuits op de kalender staat waarop de Red Bull erg goed uit de voeten kan (Monaco, Hongarije, Singapore).

Ook zondag was Verstappen de rust zelve na zijn winst in Spanje. De toekomst moet uitwijzen of hij om kan blijven gaan met de druk die bij een topteam komt kijken. Vooralsnog zijn alle signalen positief voor het Nederlandse toptalent.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie