Gaat Max Verstappen dit seizoen het podium halen?

2015 was het seizoen van de grote Formule 1-doorbraak van Max Verstappen. Op een hoog niveau komen is één ding, daar blijven is weer een nieuwe uitdaging. Hoe gaan Max Verstappen en de 21 andere coureurs in 2016 presteren?

Verstappen debuteerde vorig seizoen als 17-jarige zonder rijbewijs in de koningsklasse van de autosport. Hij baarde opzien met fraaie inhaalacties, weinig beginnersfouten, een volwassen indruk in de media en twee knappe vierde plaatsen.

De internationale pers loopt weg met de talentvolle Limburger. Nu staat hij voor zijn tweede seizoen bij het Italiaanse Toro Rosso, het opleidingsteam van Red Bull. Zondag begint het seizoen in Melbourne met de Australische Grand Prix.

Achilleshiel

De grote achilleshiel van Verstappen in 2015 was de Renault-motor achterin zijn Toro Rosso. Het was gedeeld leed, want ook de andere gebruikers van de Franse krachtbron (Verstappens teamgenoot Carlos Sainz en moederteam Red Bull Racing) kampten met ellende. De Renault was duidelijk met de Franse slag ontwikkeld: een soms beschamend tekort aan vermogen en een groot gebrek aan betrouwbaarheid.

Vaker dan de coureurs lief was gaf de Renault de geest, als ze niet al op het rechte stuk voorbij werden gereden vanwege de lage topsnelheid.
 
Even was het de vraag of Red Bull en Toro Rosso in 2016 überhaupt wel aan de start zouden staan. Eigenaar Dietrich Mateschitz had in zijn Oostenrijkse villa al met grote regelmaat woedend voorwerpen naar zijn tv gegooid en dreigde zijn twee teams terug te trekken als Renault niet met een betere motor op de proppen kwam. Uiteindelijk werd de soep niet zo heet gegeten als die werd opgediend. Red Bull blijft de Fransen enigszins trouw (zij het met een andere naam) en Toro Rosso keerde terug naar hun landgenoten van Ferrari.

Vooruitgang

Verstappen beschikt in 2016 over een Ferrari-krachtbron van de laatste specificaties in 2015, zoals die in de laatste race in Abu Dhabi achterin de auto van Ferrari-kopman Sebastian Vettel lag. Op het eerste gezicht dus een tweedehands ontwerp, maar voor Verstappen een geschenk uit de hemel. De Ferrari-motor beschikt naar schatting over 80 pk meer dan de Renault en toonde zich vorig seizoen bovendien zeer betrouwbaar. Op dit vlak heeft Toro Rosso dus zeker vooruitgang geboekt.

Daar komt bij dat de Toro Rosso in 2015 tot de beste ontwerpen behoorde. Vandaar dat Verstappen ondanks zijn 'Franse handicap' nog aardig voor de dag kwam. Het Italiaanse team heeft de succesvolle auto voor dit jaar verder fijn geslepen, dus de verwachting is dat Verstappen (en Sainz) beschikken over een goede combinatie.

Nadeel is wel dat de Ferrari-motor in Verstappens auto de enige in het veld is die niet meer wordt ontwikkeld, waardoor de kans aanwezig is dat Toro Rosso naarmate het seizoen vordert wat inlevert. De beste kansen op hoge klasseringen liggen daarom grofweg in de eerste seizoenshelft.
 
Gaan we Verstappen dan op het podium zien in 2016? Daarvoor heeft hij wel enige chaos nodig. In een 'saaie' race waarin niemand uitvalt en de weergoden geen rol spelen ligt dat niet voor de hand. Er is een aantal teams dat sowieso hoger wordt aangeslagen dan Toro Rosso.

“Ferrari wil dit seizoen tot het einde meedoen om de titel”
Ferrari-baas Sergio Marchionne

Mercedes vs. Ferrari

Het eerste is, uiteraard, het team van Mercedes, dat met twee wereldtitels van Lewis Hamilton en de sterke tweede man Nico Rosberg de afgelopen seizoenen het hele veld op een hoop heeft gereden. Sinds de invoering van de V6-turbo motoren in 2014 wonnen de 'Silberpfeilen' bij elkaar 32 van de 38 races. Het valt dan ook te hopen dat ze dit seizoen wat meer tegenstand krijgen.
 
Die tegenstand moet met name komen van Ferrari. Topman Sergio Marchionne blies geheel in Italiaanse stijl de afgelopen winter hoog van de toren: "Ferrari wil dit seizoen tot het einde meedoen om de titel." In Vettel heeft de 'Scuderia' zeker een coureur die daartoe in staat is. Nu is het echter de vraag of de nieuwe auto daar aan mee wil werken. 

Tijdens de voorbereiding in Barcelona bleek in ieder geval wel dat de Italianen dichter dan ooit bij Mercedes zitten. Of dat genoeg is om Hamilton en Rosberg op pure snelheid te kloppen is zeer de vraag. De algehele verwachting is dat Ferrari daar nog tekort voor komt. De ontwikkeling van de auto gedurende het seizoen wordt hierin cruciaal.  

Het valt voor Vettel en zijn teamgenoot Kimi Raikkonen te hopen dat de gebrouilleerde sfeer binnen het Mercedes-team zijn weerslag vindt op het asfalt. Hamilton en Rosberg zijn geen vrienden (meer) en steken dat ook niet onder stoelen of banken. Een interne oorlog zoals we dat ooit zagen tussen wijlen Ayrton Senna en Alain Prost ligt in het verschiet. Dat wordt weer smullen.

Williams

Verstappen heeft normaal gesproken weinig in te brengen tegen Mercedes en Ferrari, maar alles wat daar onder komt behoort tot de potentiële prooien van de jonge Nederlander. Zo schuurt het team van Williams al twee jaar tegen de top aan, maar kan het die laatste stap maar niet zetten. 'Stilstand is achteruitgang', luidt een oude Formule 1-wet. Iets dat het team van Valtteri Bottas en Felipe Massa boven het hoofd hangt. Het zou goed nieuws zijn voor Verstappen als hij met dit tweetal de strijd aan kan gaan.
 
Een 'dark horse' is het team van Force India, waar Sergio Perez en Nico Hülkenberg achter het stuur zitten. Verstappen had het in 2015 vaak te stellen met dit duo, zeker naarmate het seizoen vorderde. Het team van de flamboyante Indiase eigenaar Vijay Mallya kwam tijdens de testdagen in Barcelona sterk voor de dag. Hülkenberg en Perez mogen zeker tot de directe concurrenten van Verstappen worden gerekend.

“Ik reken er op zeker in de openingsfase van het seizoen achter Toro Rosso te zitten”
Red Bull-teambaas Christian Horner

Achterop

Vreemd om ze zo laat te noemen, maar tot die categorie hoort ook Red Bull Racing, dat Daniel Ricciardo en Daniil Kvyat handhaaft als coureursduo. Ook Renault bleef dus aan boord, al worden die motoren in 2016 middels een sponsordeal Tag Heuer genoemd. Het moederteam van Toro Rosso gaat de motoren dan ook zelf ontwikkelen en neemt op die manier wat afstand van Renault.

Christian Horner temperde wel de verwachtingen: "Ik reken erop zeker in de openingsfase van het seizoen achter Toro Rosso te zitten". Toch zal aan de auto (het chassis) weinig mankeren. Los van de zwakke motor blijft Red Bull een topteam. Achterop, maar zeker nog niet uitgeschakeld.
 
Datzelfde geldt voor McLaren-Honda, dat een waardeloos 2015 beleefde. Honda keerde terug in de sport met een motor die menig Rus nog uit zijn roestige Lada zou weren. Jenson Button en vooral Fernando Alonso ergerden zich een ongeluk aan het Japanse maandagochtendproduct. Honda blijft echter Honda en zal vroeg of laat een winnende motor bouwen.

Of dat dit seizoen is valt te bezien, maar de McLarens komen zeker beter voor de dag. Hoeveel beter is echter lastig in te schatten. En ook hier is ontwikkeling gedurende het seizoen van grote invloed.

Terugkeer

Dan is er een reeks teams waar Toro Rosso en Verstappen voor zou moeten zitten. Bijvoorbeeld Renault, dat dit seizoen terugkeert met een fabrieksteam. De Franse autofabrikant nam de failliete boedel van Lotus over en legde daarnaast Kevin Magnussen vast.

De auto is echter de bijgeschaafde Lotus van vorig jaar en daar hangt, niet geheel toevallig, de Renault-motor in waar Verstappen met een glimlach afscheid van neemt. Dit team heeft nog veel werk te verrichten en is zich daar ook van bewust. "Maar we weten wat we moeten doen", aldus teambaas Cyril Abiteboul.
 
Ook van de Amerikaanse nieuwkomers van Haas F1 mogen nog geen wonderen worden verwacht, al beschikt dit team wel over de nieuwste aandrijflijn van Ferrari. Sowieso heeft eigenaar Gene Haas, vooral succesvol in de Amerikaanse NASCAR, een goede deal met Ferrari gesloten, want er komt ook nog veel Italiaanse steun bij de motorendeal kijken. Met Esteban Gutierrez en met name de meer ervaren Romain Grosjean achter het stuur kan Haas sporadisch voor een verrassing zorgen.

Knokken 

Verstappen heeft normaal gesproken weinig te duchten van Manor en het noodlijdende Sauber. Het financiële fundament onder beide teams is zwak, dus ondanks dat beide teams over een krachtbron van 2016 beschikken moet Toro Rosso hier gewoon voor rijden.
 
Het moet voor Verstappen dus mogelijk zijn om zich weer regelmatig in de top tien te kwalificeren en daar ook in de races in te finishen. Daar zal de Limburger hard voor moeten knokken, maar we hebben vorig jaar kunnen zien dat dat zijn sterke punt is. Dan kan Verstappen weer doen waarin hij uitblinkt: inhalen. En dan zit een podium er misschien zomaar een keer in.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie