Drones bezorgen voorlopig nog geen pakketjes op je deurmat

Pakketbezorger DHL zou deze week een nieuwe bezorgdrone tonen in Duitsland, maar een lichte vorst gooide roet in het eten. Het moment dat de postbode wordt vervangen door een drone lijkt nog erg ver weg.

Vooraf werd er veel beloofd: een groep journalisten uit heel Europa zou in de buurt van München de eerste vlucht van DHL's 'parcelcopter 3.0' bekijken. De drone zou helemaal zelf een pakketje oppikken en dat op een speciaal afleverpunt kilometers verderop weer afleveren.

Helaas voor DHL moest de eerste vlucht van het apparaat worden afgeblazen door de kou op dat moment in Zuid-Duitsland. De journalisten bleven wat beduusd achter en moeten wachten op de volgende uitnodiging, bij beter weer.

"De weersomstandigheden zijn te extreem om de drone nu veilig te laten vliegen", aldus Ole Nordhoff, bestuurder van de zakelijke tak van DHL, in het Duitse Priem am Chiemsee, een gemeente in de Beierse Alpen waar de temperatuur tot ongeveer -6 was gedaald. Het was volgens hem vooral een plotselinge temperatuurdaling die ervoor zorgde dat het apparaat niet kon vliegen.

Een oude versie van de bezorgdrone van DHL

Het klinkt wellicht wat knullig dat een bezorgdrone niet tegen wat kou kan, maar Robin van de Putte, oprichter van de Nederlandse dronefabrikant Aerialtronics, ziet ook hoe de weersomstandigheden problemen kunnen opleveren: "Je hebt gewoon te maken met hoop onderdelen die kunnen krimpen en uitzetten. Daardoor kunnen de sensoren, en dus ook de automatische piloot, worden beïnvloed."

Dat betekent niet dat het onmogelijk is om een drone in de sneeuw rond te laten vliegen. "De drones die wij ontwikkelen vliegen tot -20", vertelt Van de Putte. Maar zo'n drone moet daar wel op zijn gebouwd.

“Denk aan de obstakels voor de deur waar de drone rekening mee moet houden; scooters, bomen en fietsen die voor de deur staan.”
Robin van de Putte, Aerialtronics

Nut

"Dit is een onderzoeksproject, zeker nog geen commerciëel product", vertelt Nordhoff. Maar uiteindelijk hoopt het bedrijf de drones wel degelijk in te zetten om pakketjes te vervoeren.

DHL is dan ook zeker niet het enige bedrijf dat dit soort drones ontwikkelt. Webwinkel Amazon ontwikkelt soortgelijke drones om bestellingen af te leveren, en ook Google werkt aan een eigen bezorgdrone.

Maar is er überhaupt wel een toekomst voor postrondvliegende drones? "De vraag is wat het maatschappelijke voordeel van een bezorgdrone is", zegt Tessie Hartjes van Bluejay, dat verbonden is aan de TU Eindhoven en een autonome drone voor binnenshuis ontwikkelt.

"Bezorging binnen één dag is nu al vaak de standaard. Met zo'n drone zou je dat misschien nog iets verder kunnen verkorten, maar je kan je afvragen of daar behoefte aan is", aldus Hartjes.

Voor de deur

Bovendien is het technisch lastig om een drone tot de voordeur te laten vliegen. Amazon lost dat op door klanten een 'beacon' te laten plaatsen in de tuin. In stedelijke gebieden is dat lastiger. "Daarvoor zijn we nu technologisch nog niet ver genoeg. Het is wel mogelijk, maar het is nog niet op grote schaal uit te voeren", aldus Robin van de Putte.

Vooral het laatste stukje van de levering is lastig. "Denk aan de obstakels voor de deur waar de drone rekening mee moet houden; scooters, bomen en fietsen die voor de deur staan", zegt Van de Putte. Vooral bij slecht weer, wanneer de sensoren van de drones niet goed kunnen zien, levert dat problemen op.

Andere toepassingen liggen meer voor de hand, denkt hij. "In de landbouw zie ik op korte termijn wel toepassingen voor drones, waarbij de gewassen gemonitord of besproeid kunnen worden."

Hartjes ziet vooral nut voor drones in noodsituaties, bijvoorbeeld om een defibrillator af te leveren. Ook kunnen drones handig worden ingezet om uitgestrekte gebieden te monitoren. "Ik denk wel dat we dit soort toepassingen binnen nu en vijf jaar gaan zien", zegt Hartjes. "Veelvuldig gebruik van commerciële drones op korte termijn, dat vind ik nog een beetje vergezocht."

“Elke drone die ze landen, levert ze weer een nieuwsbericht op.”
Robin van de Putte, Aerialtronics

Wet- en regelgeving

Naast wat er technisch wel of niet mogelijk is, maakt ook de huidige regelgeving het nog onmogelijk voor een drone om een pakketje af te leveren. In Nederland, net als in bijna elk ander land, moet een drone altijd in het zicht van de bestuurder blijven vliegen. Het laten rondvliegen van een autonome drone (die zelfstandig en dus zonder bestuurder vliegt) is nog verboden.

Daar zijn wel oplossingen voor. Voor zijn tests maakt DHL bijvoorbeeld gebruik van een speciale 'vliegcorridor', een gang in het luchtruim die speciaal voor de drone is afgezet.

Dat is niet zonder reden, erkent ook DHL. "We moeten 100 procent zeker zijn dat de veiligheid gegarandeerd is. Nu is dat gewoon nog niet mogelijk", stelt Nordhoff. Op welke termijn dat wel kan, kan hij nog niet zeggen.

Het is wel waarschijnlijk dat de regels uiteindelijk worden versoepeld. Het kabinet noemt de sector voor ontwikkeling en gebruik van drones een "kansrijke economische sector". "Het beleid is nog volop in ontwikkeling", aldus een woordvoerder.

Marketingmotor

Ondanks alle uitdagingen begrijpt Van de Putte dat DHL, Google en Amazon onderzoek doen naar de bezorgdrones. "Als de technologie zover is kan het natuurlijk interessant zijn voor spoedbezorgingen, daar kan je grote marges op vragen. En daarnaast is het nu een grote marketingmotor. Elke drone die ze landen, levert ze weer een nieuwsbericht op."

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

Columns Pieter Derks

Columns Pieter Derks
Cabaretier Pieter Derks duidt en verwerkt maandelijks het nieuws van de voorbije weken. 

Over NUweekend

Over NUweekend
Op NUweekend vindt u iedere week een selectie achtergrondverhalen, analyses of mooie interviews.
Tip de redactie