Troostprijs Vroemen in waterballet

HELSINKI - Zijn versnelling aan het slot liep te vroeg vast. Zelden verliep de strijd om de wereldtitel op de 3000 meter steeple zo naar de wens van Simon Vroemen. Aan het einde moest hij het doen met de titel van "beste Europeaan". De 36-jarige atleet eindigde op zijn laatste mondiale titeltoernooi als vijfde.

Achter de ongenaakbare en sinds 2002 niet meer verslagen Qatarees Saif Saaeed Shaheen, die zijn voormalige landgenoten uit Kenia geen enkele kans gaf bij de jacht op zijn tweede wereldtitel.

Exploderen

Als er ooit een mogelijkheid op een WK-medaille voor Vroemen is geweest, was het dinsdagavond in Helsinki. En de steepleloper wist het zelf ook. De winnende tijd lag dit keer rond de prestatie die hij in Helsinki zelf in de series neerzette. "Zo'n scenario heb je zelden. Ik dacht steeds: wanneer mag ik exploderen. Toen dat moment uiteindelijk kwam, liep ik vast", klonk het ietwat teleurgesteld.

Brons

Hij bleef iets meer dan een seconde van het brons verwijderd. Vroemen moet het niet hebben van een snelle race vanaf het begin. Hij is een meester in het tactisch dansen tijdens het gevecht met de balken en de waterbak. "De race ontwikkelde zich een beetje zoals bij de Europese titelstrijd in Munchen." Daar won de Nederlander drie jaar geleden zilver. "Nu heb ik ook wel even aan een medaille gedacht. Maar het was toch niet reëel", klonk het eerlijk.

Na een oponthoud van bijna twee uur, omdat de weergoden het karakteristieke Olympisch Stadion nagenoeg in een complete badkuip hadden omgetoverd, mocht Vroemen dan aan zijn laatste WK-race beginnen. "Dat uitstel is voor iedereen lastig. De voorbereiding verliep in een surrealistische sfeer. Het was moeilijk te focussen."

Het verwachte gevecht tussen titelverdediger Saif Saaeed Shaheen en zijn voormalige landgenoten Kemboi, Kipruto en Koech, de nummers een tot en met drie van de Olympische Spelen in Athene, bleef ongekend lang uit. "Maar er lopen atleten bij die een persoonlijk record hebben dat tien seconden sneller ligt dan het mijne. Dan weet je ook dat er dus een paar bijzitten die eveneens een snel eindschot hebben."

Wonderbaarlijk

Vroemen verloor in de voorlaatste ronde het contact met de topdrie. Toen Shaheen iedereen duidelijk maakte dat er geen betere steepleloper is dan hij, streed Vroemen om de plek als beste Europeaan. Na een matig voorseizoen slaagde hij er in elk geval glansrijk in die eer op te eisen. "Ik sta er zelf toch van te kijken. Wonderbaarlijk dat ik dit presteer."

Saif Saaeed Shaheen bewees in het waterballet nogmaals dat hij over uitzonderlijke talenten beschikt op de steeple. Dat was ook al toen hij nog als Stephen Cherono voor Kenia door het leven ging. De Afrikaanse broedertwist met de winnaars van de olympische medailles besliste hij ogenschijnlijk simpel in zijn voordeel. Shaheen loopt tegenwoordig voor Qatar, het land dat hem bakken met geld en voortreffelijke trainingsfaciliteiten aanbood.

De overstap jaren geleden kostte hem wel zijn startplaats op de Spelen in Athene. Het geld uit Qatar - zijn leven lang 5000 dollar per maand en voor elke WK- of olympische medaille een kwart miljoen - maakt inmiddels veel goed.

Vroemen bekommert zich niet om de Afrikaanse overheersing. "Als ik volgend jaar deze vorm heb, is een Europese titel mogelijk. En dat is een mooi slot van mijn loopbaan of ik moet alsnog onder de acht minuten gaan lopen", zei de Europees recordhouder met 8.06,91. "Dan ga ik misschien twijfelen."

Tip de redactie