Basketbal

Play-offs NBA: Sluiten Warriors historisch seizoen af met titel?

Na een regulier seizoen die in het teken stond van de historische Golden State Warriors en het afscheid van Los Angeles Lakers-legende Kobe Bryant, gaat het er nu pas echt om. Acht vragen over de play-offs in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie die in de nacht van zaterdag op zondag begonnen.

1) Heeft het historische reguliere seizoen te veel energie gekost bij de Warriors?
De cijfers zijn duizelingwekkend; de Golden State Warriors hebben 73 zeges geboekt in 82 duels, één meer dan de Chicago Bulls van Michael Jordan in het seizoen 1995/1996; sterspeler Stephen Curry heeft 402 driepunters gemaakt, 116 meer dan zijn eigen record van vorig seizoen en 126 meer dan de nummer twee deze jaargang, ploeggenoot Klay Thompson; en Curry en Thompson hebben samen meer driepunters raak geschoten (678) dan dertien complete teams.

Sinds zaterdag telt dat echter allemaal niet meer. De Houston Rockets, een van de meest tegenvallende teams van dit seizoen, zullen in de eerste ronde van de play-offs normaal gesproken snel worden uitgeschakeld, maar daarna belooft de route naar titelprolongatie lastig te worden met mogelijk, in volgorde, best-of-seven-series tegen de Los Angeles Clippers, San Antonio Spurs en Cleveland Cavaliers.

"Dat record van 73 zeges wilden we heel graag", aldus power forward Draymond Green, die zich dit seizoen heeft ontwikkeld tot een van de meest veelzijdige spelers in de NBA. "Maar het betekent weinig als we geen kampioen worden."

2) Kunnen de twee nieuwste sterren van de Spurs San Antonio ook naar een titel leiden?
Statistisch gezien waren de San Antonio Spurs zelfs nog net iets beter dan de Warriors in het reguliere seizoen, maar dat sneeuwde onder in de recordjacht van Golden State.

De ploeg van coach Gregg Popovich - bezig aan zijn twintigste seizoen op de bank bij de Spurs - boekte 67 zeges (een clubrecord) en verloor maar één keer in 41 thuiswedstrijden, maar niemand in San Antonio kan het iets schelen dat alle aandacht naar de Warriors gaat.

Tim Duncan (bijna 40), Manu Ginobili (38) en Tony Parker (33) spelen nog steeds een belangrijke rol bij de vijfvoudig kampioen, maar het trio - dat al sinds het seizoen 2002/2003 samenspeelt in Texas - heeft dit jaar het stokje definitief overgegeven aan de twee nieuwste sterren van de Spurs: forwards Kawhi Leonard (24) en LaMarcus Aldridge (30).

3) Is dit de laatste kans op een kampioenschap voor de Thunder-tandem Durant en Westbrook?
Kevin Durant heeft het voor elkaar gekregen dat het dit seizoen amper gaat over zijn transfervrije status komende zomer, maar feit is dat praktisch alle NBA-teams een poging zullen gaan wagen om de vedette van Oklahoma City los te weken van de Thunder.

De meest waardevolle speler (MVP) van de NBA in 2014 vormt samen met point guard en leeftijdgenoot Russell Westbrook (27) al jaren een van de beste duo's in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie, maar de ploeg uit Oklahoma is nog niet verder gekomen dan een nederlaag in de finals van 2012.

Durant (gemiddeld 28 punten, 8 rebounds en 5 assists) en Westbrook (gemiddeld 23,5 punten, 8 rebounds en 10 assists) zetten ook dit seizoen zeer goede statistieken neer, maar ook onder nieuwe coach Billy Donovan behoren de Thunder niet bij de beste tien verdedigende ploegen in de NBA en dat belooft een probleem te worden in een mogelijke tweede ronde tegen de Spurs.

4) Gaan de Los Angeles Clippers hun belofte eindelijk inlossen?
De Los Angeles Clippers hebben al vijf jaar een trio waar bijna elke NBA-ploeg jaloers op zou zijn: point guard Chris Paul, power forward Blake Griffin en center DeAndre Jordan. De ploeg uit Californië werd in de laatste vier play-offs echter drie keer in de tweede ronde en één keer in de eerste ronde uitgeschakeld.

De ploeg van coach Doc Rivers won ook dit seizoen weer meer dan vijftig wedstrijden (53), hoewel Griffin 47 duels miste door blessures, onder meer doordat hij zijn hand brak bij een slaande ruzie met een van de materiaalmannen van zijn ploeg.

Griffin is weer fit en kan starten in de eerste ronde tegen de Portland Trail Blazers en de Clippers wonnen veertien van hun laatste vijftien wedstrijden in het reguliere seizoen, maar alleen echt succes in de play-offs is dit jaar goed genoeg voor Los Angeles.

5) Kunnen de Portland Trail Blazers ook verrassen in de play-offs?
Na de eerste vier ploegen in de Western Conference is er een duidelijk gat naar de nummer vijf Portland Trail Blazers, maar als één team voor een verrassing kan zorgen, dan is het de ploeg van coach Terry Stotts.

ESPN voorspelde voor het seizoen dat Portland slechts 31 zeges zou boeken en de meeste analisten gingen voor een nog lager aantal voor het team dat in Wes Matthews, Nicolas Batum, LaMarcus Aldridge en Robin Lopez vier van zijn vijf basisspelers had verloren.

Onder leiding van guards Damian Lillard (die al een ster was) en C.J. McCollum (die een ster werd met gemiddeld 21 punten per duel) wonnen de Trail Blazers 44 wedstrijden, goed voor de vijfde plek in het westen. Alleen een zege in de eerste ronde van de play-offs op de Clippers zou een nog grotere verrassing zijn.

6) Kan een onervaren coach Cleveland naar de eerste grote sporttitel in 52 jaar leiden?
De laatste keer dat LeBron James niet in de NBA Finals stond, was in het seizoen 2009-2010, toen zijn Cleveland Cavaliers in de tweede ronde werden uitgeschakeld door de Boston Celtics.

Ook dit seizoen zijn de 'Cavs' van James, die 2012 en 2013 kampioen werd met de Miami Heat, favoriet om namens de Eastern Conference de finale te halen, want geen ploeg in het oosten boekte in het reguliere seizoen meer zeges dan de 57 van Cleveland.

Toch verliep het jaar van de Cavaliers allesbehalve vlekkeloos, met als dieptepunt het ontslag van coach David Blatt eind januari.

De pas 38-jarige Tyronn Lue moet er nu in zijn eerste klus als hoofdcoach voor zorgen dat de stad Cleveland zijn eerste kampioenschap in een van de vier grote Amerikaanse sporten sinds 1964 kan vieren, maar zoals altijd zal de 31-jarige James de sleutel zijn.

Video: Beste tien acties van het seizoen van de Cavaliers:

7) Kunnen de Toronto Raptors ervoor zorgen dat Canada de NHL play-offs vergeet?
Geen enkele Canadese ploeg wist zich te plaatsen voor de play-offs van de NHL, een pijnlijk gegeven in een land waarin ijshockey met afstand sport nummer één is.

De Canadese hoop is daardoor de komende twee maanden gevestigd op de basketballers van de Toronto Raptors, die met 56 overwinningen het beste reguliere seizoen uit de clubgeschiedenis kenden en in DeMar DeRozan en Kyle Lowry (samen goed voor bijna 45 punten per wedstrijd) een van de beste guardduo's in de NBA hebben.

De Raptors staan in hun 21e seizoen voor de achtste keer in de play-offs, en dit jaar lijkt de beste kans om voor het eerst verder te komen dan de tweede ronde. Eerst moet echter in de eerste ronde-serie tegen de Indiana Pacers de pijnlijke 4-0 nederlaag van vorig jaar tegen de Washington Wizards worden uitgewist.

8) Kan een van de andere zes ploegen in de Eastern Conference de top twee bedreigen?
De Miami Heat misten vorig seizoen de play-offs nadat James na vier jaar terugkeerde naar Cleveland, maar eindigden dit jaar als derde in de Eastern Conference met 48 zeges en 34 nederlagen - dezelfde balans als nummer vier Atlanta Hawks, nummer vijf Boston Celtics en nummer zes Charlotte Hornets, de tegenstander van de Heat in de eerste ronde van de play-offs.

De potentiële startende vijf van de Heat - Goran Dragic, Dwyane Wade, Luol Deng, Chris Bosh en Hassan Whiteside - is een van de beste in de NBA, maar door een kuitblessure is het zeer onzeker of Bosh deze play-offs in actie zal kunnen komen.

De Hornets kwamen ook goed terug na een teleurstellend 2014/2015, vooral door de ontwikkeling van point guard Kemba Walker (gemiddeld goed voor 21 punten per duel) en het feit dat het team van eigenaar Michael Jordan dit seizoen 873 driepunters maakte, tegenover slechts 498 vorig jaar.

De Atlanta Hawks kwamen niet in de buurt van het recordaantal van zestig zeges van vorig seizoen, maar coach Mike Budenholzer beschikt over bijna dezelfde ploeg die vorig jaar de finale van de Eastern Conference bereikte.

De Hawks treffen recordkampioen Boston Celtics (zeventien titels) in de eerste ronde. De ploeg van coach Brad Stevens probeert langzaam een nieuwe topploeg op te bouwen, maar mede door de 'slechts' 1.70 meter lange Isaiah Thomas (goed voor gemiddeld 22 punten per duel) hebben de Celtics een kans om nu al voor een verrassing te zorgen.

Eerste ronde play-offs NBA:

Eastern Conference
Cleveland Cavaliers (1) - Detroit Pistons (8)
Toronto Raptors (2) - Indiana Pacers (7)
Miami Heat (3) - Charlotte Hornets (6)
Atlanta Hawks (4) - Boston Celtics (5)

Western Conference
Golden State Warriors (1) - Houston Rockets (8)
San Antonio Spurs (2) - Memphis Grizzlies (7)
Oklahoma City Thunder (3) - Dallas Mavericks (6)
Los Angeles Clippers (4) - Portland Trail Blazers (5)

Lees meer over:
NBA

Uitslagen wereldbeker Thialf

Uitslagen wereldbeker Thialf
De Nederlanders spelen geen rol van betekenis op de 500 meter in het vernieuwde Thialf.

Samenvattingen Champions League

Samenvattingen Champions League
Reus bezorgt Borussia Dortmund punt bij Real, terwijl FC Porto hard uithaalt tegen Leicester City.
Tip de redactie