'Voormalige ambtenaren hielden Toyota uit de wind'

AMSTERDAM - Voormalige medewerkers van het Amerikaanse verkeersveiligheidsdepartement NHTSA hebben in dienst van hun nieuwe werkgever Toyota onderzoeken naar gebrekkige gaspedalen weten te voorkomen. Dat bericht persbureau Bloomberg vrijdag op basis van rechtbankstukken.

Toyota is waarschijnlijk de enige autoproducent in Amerika die voormalige NHTSA-medewerkers in dienst heeft, zo schrijft het persbureau. Christopher Tinto en Christopher Santucci verlieten beide de NHTSA (National Highway Traffic Safety Administration) om bij Toyota te gaan werken aan veiligheidsvraagstukken.

Onder andere in 2003 zouden zij een diepgaand onderzoek naar plotseling accelererende Toyota's hebben weten te voorkomen. Tussen 2004 en 2009 vielen er naar schatting 19 doden door dit defect. Bij in totaal vier onderzoeken die de NHTSA in die jaren sloot had het departement te maken met Santucci en Tinto. 

Toyota begon in november vorig jaar aan een grootschalige terugroepactie van 4,5 miljoen auto's, gevolgd door nog eens 2,3 auto's in januari. De terugroepacties kosten het bedrijf waarschijnlijk meer dan een miljard dollar.

Elektronica

Uit rechtbankverslagen zou blijken dat Tinto en Santucci afspraken maakten met de NHTSA over het beperken van onderzoeken naar de elektronica die de gastoevoer regelt. Toyota houdt nog steeds vol dat daar niks aan mankeert, maar de minister van Verkeer Ray LaHood kondigde vorige week alsnog een onderzoek aan door de NHSTA.

Een advocaat benadrukt dat de beslissingen van de NHSTA niet noodzakelijkerwijs gekleurd waren omdat de instantie te maken had met voormalige collega's. "Maar dit kan niet goed zijn voor de besluitvorming, want dit zijn de enige mensen bij Toyota met wie je te maken hebt", aldus de advocaat.

Pickup

In 2008 overtuigde Tinto de NHTSA ervan dat klachten over plotselinge acceleratie bij de Toyota Tacoma, een pickup truck, niet aan Toyota's techniek te wijten waren. Toyota kreeg 478 klachten over spontaan versnellende Tacoma's, 49 auto's crashten. De NHSTA sloot het onderzoek echter in augustus van dat jaar.

Er zijn al langer twijfels in de VS over de manier waarop Toyota is omgegaan met ongelukken en klachten. Vertegenwoordigers van de NHTSA en Toyota zijn op het matje geroepen voor een overheidscommissie in Washington. Ook de ceo van Toyota, Akio Toyoda, wordt op 24 februari verwacht om te getuigen.

"Als Toyoda niet meewerkt", zo zegt afgevaardigde Darrel Issa tegenover Bloomberg, "dan zorgen we voor een dagvaarding".

Tip de redactie