Hoe zit het met de rechtszaak van Google-zuster Waymo tegen Uber?

Een zusterbedrijf van Google heeft Uber aangeklaagd wegens diefstal van bedrijfsgeheimen rond zelfrijdende auto's. Hoe zit het precies met deze rechtszaak?

De rechtszaak is aangespannen door Waymo.

Dat is een dochterbedrijf van Alphabet, het overkoepelende concern waar ook Google onder valt. Zelfrijdende auto's werden eerder door een onderzoekstak van Google ontwikkeld, maar vorig jaar is het team afgestoten en onder de nieuwe bedrijfsnaam Waymo verder gegaan.

Anthony Levandowski, de man die wordt verdacht van de diefstal, werkte voor Google.

Hij vertrok begin 2016 om zijn nieuwe startup Otto te beginnen. Dat bedrijfje werkte aan zelfrijdende vrachtwagens en werd in mei 2016 officieel gelanceerd. Al in juli van dat jaar kocht Uber de startup voor 680 miljoen dollar.

Google beweert dat Levandowski al tijdens zijn Google-tijd van plan was om de vertrouwelijke technologie naar Uber mee te nemen. Dat zou hij in gesprek met een andere Google-medewerker hebben gezegd. Otto zou slechts een tijdelijk tussenstation zijn geweest.

Levandowski is zelf niet aangeklaagd, en voor zo ver bekend loopt er geen strafrechtelijk onderzoek naar hem. De zaak draait om de vraag of Uber de technologie van Waymo ook daadwerkelijk heeft gebruikt bij de ontwikkeling van zijn eigen zelfrijdende auto's.

Het gaat om zogenoemde Lidar-technologie.

Dat is een variant op radartechnologie, die werkt met lasers. Lidar (Light Detection and Ranging) wordt door robotauto's gebruikt om de omgeving te scannen en is essentieel voor het goede functioneren van de wagens.

Levandowski is een van de voornaamste experts op het gebied van Lidar-technologie. Voor zijn Google-tijd startte hij het bedrijf 510 Systems, dat een Lidar-systeem ontwierp. Die startup werkte lange tijd samen met Google en werd in 2011 helemaal overgenomen door de zoekgigant, zo ontdekte IEEE Spectrum pas in 2014. De technologie werd gebruikt voor Street View en de allereerste prototypes van zelfrijdende auto's.

Volgens documenten die openbaar werden in de Waymo-rechtszaak, startte Levandowski in 2012 nog eens twee Lidar-startups, ondanks het feit dat hij toen full-time voor Google werkte. Hij zou tegen zijn Google-bazen hebben ontkend dat hij werkte voor de startups, Odin Wave en Tyto Lidar.

Google zou zelfs hebben onderzocht of het Tyto Lidar wilde overnemen, zonder te weten dat Levandowski hierbij betrokken was. Uiteindelijk ging de overname niet door en fuseerde Tyto Lidar met Otto, nog voordat dat bedrijf werd overgenomen door Uber.

Volgens Waymo nam Levandowski 14.000 documenten mee.

Een dag voordat hij Google verliet, zou Levandowski die bestanden hebben gedownload van de servers van dat bedrijf.

Deze vermeende handeling speelt een sleutelrol in de rechtszaak. Als Waymo hard kan maken dat Levandowski vlak voor zijn vertrek een enorme hoeveelheid documenten downloadde, kan dat cruciaal zijn om rechter en jury te overtuigen. Volgens de rechter is hiervoor voldoende bewijs aangeleverd.

Het bewijzen van de diefstal is echter niet genoeg om Uber aansprakelijk te stellen. Daarvoor moet ook worden bewezen dat de Lidar-technologie daadwerkelijk door het taxibedrijf werd gebruikt.

Uber ontkent dat dat het geval is. Waymo zegt op zijn beurt dat Uber zijn zelfrijdende auto's nooit zo snel had kunnen ontwikkelen zonder de gestolen technologie. Het Lidar-ontwerp van Uber zou bovendien grote overeenkomsten vertonen met het Waymo-ontwerp.

Waymo wil de tests met Uber-auto's stilleggen.

Net als Waymo voert Uber in verschillende Amerikaanse steden al praktijktests uit met zijn autonome voertuigen. Waymo wil dat de rechter hier een stokje voor steekt door "gebruik van het gestolen intellectuele eigendom" te verbieden.

De rechter oordeelde echter dat Uber gewoon door mag blijven gaan met het testen van zijn zelfrijdende auto. Wel zijn er voldoende aanwijzingen dat de taxidienst inderdaad documentatie van Waymo heeft gebruikt bij het ontwikkeling van eigen Lidar-technologie.

De claim dat Uber patenten van Waymo heeft geschonden, vindt de rechter onzin. Uber moet desondanks stoppen met het gebruik van technologie die in de bestanden van Levandowski wordt beschreven. Bovendien moet het bedrijf alle documentatie teruggeven aan Waymo.

Levandowski is ontslagen.

Hij wilde niet meewerken aan de rechtszaak, en beriep zich op zijn zwijgrecht. Dat was voor Uber reden om hem het bedrijf uit te werken.

Uber blijft ontkennen dat er sprake is geweest van diefstal van bedrijfsgeheimen. In juni bleek dat toenmalig directeur Travis Kalanick in maart 2016 - voor de overname van Otto - al hoorde over de documenten die Levandowski had gedownload. Kalanick zou die documenten echter niet hebben geaccepteerd en Levandowski hebben opgedragen om ze te verwijderen.

Lees meer over:
Tip de redactie