Hoe Bittorrent werkt en waarom torrents zo populair zijn

Het Bittorrent-netwerk is uitgegroeid tot één van de belangrijkste en meest omstreden downloadtechnologieën. Hoe werkt het en waarom zijn torrents zo populair?

De Amerikaanse computerprogrammeur Bram Cohen begon in 2001 aan de ontwikkeling van een programma om bestanden te delen. De software kreeg de naam Mojonation en hakte beveiligde bestanden in versleutelde stukjes, om deze tussen verschillende computers met het Mojonation-programma te verdelen.

Gebruikers konden vervolgens de bestanden vanaf verschillende computers downloaden, waardoor de downloadsnelheid en stabiliteit van de verbinding toenam.

Kazaa en Napster

Het downloaden van verschillende computers was uniek voor die tijd. Internetgebruikers hadden toentertijd grotendeels leren downloaden met Napster, waarna Kazaa rond de tijd van Mojonation erg populair werd.

Beide programma's werkten via een peer-to-peernetwerk waar gebruikers (peers) van elkaar kunnen downloaden. Als iemand offline was, kon er niets van diegene worden gedownload. Daarnaast was de downloadsnelheid afhankelijk van de uploadsnelheid van de aanbieder.

Deze twee nadelen plaagden peer-to-peernetwerken. Daarom vond Cohen dat zijn software meer geschikt was voor het delen van bestanden. Hij paste Mojonation aan voor publiek gebruik en noemde de software Bittorrent.

Door Bittorrent kunnen populaire bestanden relatief snel worden gedownload omdat, in tegenstelling tot Kazaa en Napster, verschillende peers de bestanden aanbieden. Dit was baanbrekend in 2001 en vormt nog steeds de basis van het Bittorrent-protocol.

De tracker

Een belangrijk onderdeel van het Bittorrent-protocol is de tracker, dat gebruikers van Bittorrent met elkaar in verbinding brengt. Een tracker zorgt ervoor dat alle Bittorrent-gebruikers met elkaar kunnen communiceren.

De tracker, die veelal via een website wordt aangeboden, houdt onder andere bij welke peers er online zijn, wat er wordt gedownload en hoe snel de downloadsnelheid is.

Een tracker werkt nauw samen met een .torrent-bestand. Deze bestanden kunnen gebruikers downloaden om een groter bestand van peers te downloaden. Een .torrent-bestand bevat metadata, zoals informatie over de tracker en de bestanden die worden gedownload.

Als een .torrent-bestand met torrentsoftware wordt geopend, toont het programma welke bestanden er worden gedownload. Ook maakt het programma via het .torrent-bestand verbinding met andere Bittorrent-gebruikers die dezelfde bestanden uploaden.

Magnets en DHT

Het .torrent-bestand werd door twee belangrijke technologieën verbeterd: magnets-links en de distributed hash table (dht). Laatstgenoemde is een speciale technologie die sinds 2005 in veel bittorrentsoftware is geïmplementeerd en torrents minder afhankelijk laat zijn van torrentwebsites en trackers. Alle data en bestanden worden bij dht uitgewisseld tussen peers, zonder tussenkomst van een tracker.

Dht wordt veelal in combinatie met een tracker gebruikt. Zo maken veel torrentdownloaders vaak gebruik van een tracker én dht, om zo de meest stabiele verbinding te optimaliseren. Mocht de betreffende torrentwebsite en -tracker offline raken, blijft de verbinding via dht werken.

Een andere belangrijke innovatie binnen het torrent-protocol is de magnet-link. Een magnet-link is eigenlijk een soort vingerafdruk van een .torrent-bestand, dat in de vorm van een link beschikbaar wordt gemaakt. In plaats van het .torrent-bestand te downloaden, wordt het torrentprogramma automatisch geopend. De magnet-link bevat alle metadata die software nodig hebben om de download te starten.

Het voordeel van magnet-links is dat het bandbreedte bespaart voor websites, omdat een server geen .torrent-bestanden hoeft te hosten. Er wordt enkel gebruikgemaakt van links, waar internetgebruikers op kunnen klikken.

The Pirate Bay

Torrentwebsites The Pirate Bay en Suprnova hebben de torrent écht populair gemaakt. Suprnova sloot na twee jaar in 2004 zijn deuren, nadat auteursrechtenorganisaties druk op de Sloveense website uitoefenden.

Ook The Pirate Bay, die sinds 2003 bestaat, ontving dergelijke verzoeken van auteursrechtorganisaties, maar werkte niet mee. Dat zorgde in mei 2006 en december 2014 voor invallen door de Zweedse politie, waarbij servers in beslag werden genomen. Sinds de laatste inval is de torrentwebsite van The Pirate Bay niet meer bereikbaar.

The Pirate Bay is belangrijk geweest voor de ontwikkeling van Bittorrent en de torrent-cultuur. Zo zorgde de torrentwebsite ervoor dat de magnet-link bekend werd bij downloaders, door in 2012 al zijn .torrent-bestanden te vervangen door magnet-links. Op deze manier verminderde de website de last op zijn servers.

Daarnaast lanceerde de website verschillende projecten, zoals een speciale browser waarmee gebruikers websiteblokkades - waaronder die van The Pirate Bay - konden omzeilen, en was The Pirate Bay een belangrijke voorvechter van open internet. Deze visie, die volgens Pirate Bay-medeoprichter Peter Sunde niet meer in de huidige website te vinden is, werd later overgenomen door de Piratenpartij, die onder andere in Zweden, Duitsland en Nederland actief is.

Mininova en auteursrechtenorganisaties

Ook Nederland had voor een lange tijd een populaire torrentwebsite, genaamd Mininova. De website, die in 2005 is gelanceerd, was de opvolger van Suprnova en stopte in 2009 na druk van stichting Brein met het aanbieden van .torrent-bestanden voor illegale content. Mininova is nog steeds online en biedt alleen legale content aan, zoals albums van Nederlandse bands als Gasoline Brothers en Silence is Sexy. De huidige muziekcollectie bestaat uit duizenden albums.

Inmiddels hebben auteursrechtenorganisaties al veel torrentwebsites offline gehaald. Auteursrechtenorganisaties zijn van mening dat torrentwebsites illegaal werken omdat zij auteursrechtelijk beschermd materiaal aanbieden.

Veel torrentwebsites beweren echter dat zij geen auteursrechtelijk beschermd materiaal aanbieden, maar gebruikers enkel de mogelijkheid geven om bestanden uit te wisselen. Zij leggen de verantwoordelijkheid dan ook bij de gebruikers, die vooralsnog in Nederland niet individueel worden aangepakt.

Privétrackers

Door het sluiten van grote populaire torrentwebsites ontstond er ook een beweging die zich richt op gesloten, kleinere torrentwebsites. Deze websites hanteren een gebruikerssysteem, waarbij alleen specifiek uitgenodigde personen een account op de website mogen aanmaken. Dit zou auteursrechtenorganisaties buiten de deur moeten houden.

Een voordeel van dergelijke privétorrentwebsites is het grote aanbod aan kwalitatieve content, omdat gebruikers actief nieuwe torrents toevoegen en er een strenge kwaliteitscontrole plaatsvindt.

Daarnaast hanteren veel privétorrentwebsites een speciaal ratiosysteem, waarbij gebruikers die downloaden ook een specifieke hoeveelheid moeten uploaden. Dit zorgt ervoor dat er altijd een snelle downloadsnelheid kan worden gegarandeerd.

De eerste populaire privétorrentwebsite was Oink, een website waar zo'n 180.000 gebruikers muziek deelden via torrents. Onder andere Trent Reznor, de zanger van band Nine Inch Nails, was lid van de website. Na drie jaar sloot Oink zijn deuren in 2007, waarna het idee van de privétorrentwebsite werd overgenomen door anderen.

Op dit moment zijn What.cd, Pass The Popcorn en Broadcast The Net de populairste privétorrentwebsites voor respectievelijk muziek, films en series. Er zijn echter ook zeer specifieke privétorrentwebsites te vinden, zoals websites voor bladmuziek, Mexicaanse muziek en homoseksuele porno.

Nieuwe ontwikkelingen

Naast privétorrentwebsites richten ontwikkelaars van torrentprogramma's en -diensten zich ook steeds vaker op anonimiteit. Zo is de Nederlandse torrentsoftware Tribler gemaakt om anoniem torrents te downloaden, door verkeer via verschillende peers te laten stromen. Hierdoor wordt het ip-adres van de uiteindelijke ontvanger beschermd.

Ook de zeer populaire illegale videostreamingsoftware Popcorn Time maakt gebruik van Bittorrent. Popcorn Time-gebruikers downloaden eigenlijk een .torrent-bestand, waarna de gedownloade video direct wordt afgespeeld.

De software toont de .torrent-bestanden in een Netflix-achtig ontwerp, waardoor gebruikers Bittorrent niet direct met Popcorn Time associëren.

Inmiddels heeft Popcorn Time maatregelen genomen om zijn gebruikers te anonimiseren. Het is mogelijk om via een vpn-verbinding films en series te streamen, waardoor het ip-adres van de gebruiker wordt verborgen. Deze functie is in de software te activeren.

De populairste torrentclients

Utorrent: Enorm populair torrentprogramma dat niet veel werkgeheugen verbruikt. Biedt veel opties en werkt met de standaardinstellingen voor de meesten al prima.

Vuze: Vuze is meer gericht op media, waarbij het makkelijker is om media al tijdens het downloaden te streamen. Velen vinden de interface van Vuze ook mooier dan die van anderen.

Tribler: Ontwikkeld door Nederlandse onderzoekers. Heeft een ingebouwde decentrale zoekfunctie, en is daarmee dus niet afhankelijk van torrentwebsites. Kan daarnaast worden gebruikt om anoniem te downloaden, door verkeer langs veel peers te laten stromen waardoor de uiteindelijke ontvanger wordt beschermd.

Lees meer over:
Tip de redactie