Hersenen krimpen door slaaptekort

GRONINGEN - Een goede nachtrust is in de huidige 24-uurssamenleving een hele opgave. Een tekort aan slaap kan zeer schadelijke gevolgen hebben voor de hersenen.

De Groningse neurobioloog Peter Meerlo en zijn collega Arianna Novati laten zien dat de hippocampus, het hersengebied dat betrokken is bij leren, geheugen en emoties, krimpt bij een chronisch slaaptekort.

Peter Meerlo en Arianna Novati onderzochten de hersenen van laboratoriumratten die maar vier uur per dag nachtrust kregen, terwijl de dieren normaal ruim tien uur slapen.

In eerder onderzoek vond Meerlo al dat een week slaaptekort ernstige gevolgen heeft voor het rattenbrein: het serotoninesysteem, dat betrokken is bij stress en emotie, raakt ontregeld en is veel minder gevoelig voor de neurotransmitter serotonine.

Kleinere hippocampus

Een maand lang slaaptekort blijkt echter ook gevolgen te hebben voor de rattenhersenen zelf. De onderzoekers ontdekten dat er dan veranderingen in de hersenstructuur optreden.

Meerlo: "Bij ratten die een maand lang te weinig hebben geslapen, zien we het hersengebied dat betrokken is bij leren, geheugen en emoties (de hippocampus) ongeveer tien procent kleiner worden. De hippocampus blijkt dus heel gevoelig voor verstoringen zoals slaaptekort"

Depressie

Een verkleining van de hippocampus zou van invloed kunnen zijn op leerprestaties en stemming. "Ook bij depressieve patiënten is een verkleining van de hippocampus en een ontregeld serotoninesysteem te meten.

Deze resultaten bevestigen dan ook dat slaapproblemen niet alleen tot de symptomen van depressie behoren, maar ook oorzaak kunnen zijn", aldus Meerlo.

Omkeerbaar

Of de krimp van de hippocampus omkeerbaar is, weet Meerlo nog niet: "Dat is een van de belangrijke vragen voor ons vervolgonderzoek. We weten alleen dat er krimp is; het mechanisme is nog onduidelijk."

"Misschien sterven de hersencellen af of vermindert de aanmaak van nieuwe cellen; maar de aanwezige cellen kunnen ook gewoon afnemen in volume".

24-uurssamenleving

De onderzoeksresultaten dwingen ons om slaap in de huidige 24-uurssamenleving serieuzer te nemen, aldus Meerlo: "We houden ons bezig met gezond eten, niet roken, genoeg lichaamsbeweging. Maar voldoende nachtrust schiet er vaak bij in, terwijl slaap ook gewoon in dat rijtje met goede gewoontes zou moeten staan".

Lees meer over:

NUlifestyle op Facebook

NUlifestyle op Facebook
Een selectie van het laatste lifestyle-nieuws in uw tijdlijn?

Volg ons op Twitter

Mail de redactie

Mail de redactie
Vragen, opmerkingen of tips voor de lifestyle-redactie van NU.nl? Mail: lifestyle@nu.nl 

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie